Bombe H perdue en Espagne

Bombe H perdue en Espagne


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Un bombardier B-52 entre en collision avec un avion-citerne KC-135 au-dessus de la côte méditerranéenne espagnole, larguant trois bombes à hydrogène de 70 kilotonnes près de la ville de Palomares et une dans la mer. Ce n'était pas le premier ou le dernier accident impliquant des bombes nucléaires américaines.

Afin de maintenir la capacité de première frappe pendant la guerre froide, les bombardiers américains chargés d'armes nucléaires ont fait le tour de la terre sans cesse pendant des décennies. Dans une opération militaire de cette ampleur, il était inévitable que des accidents se produisent. Le Pentagone admet plus de trois douzaines d'accidents dans lesquels des bombardiers se sont écrasés ou ont pris feu sur la piste, entraînant une contamination nucléaire par une bombe endommagée ou détruite et/ou la perte d'une arme nucléaire. L'une des seules « flèches brisées » à avoir fait l'objet d'une large publicité s'est produite le 17 janvier 1966, lorsqu'un bombardier B-52 s'est écrasé sur un avion-citerne KC-135 au-dessus de l'Espagne.

Le bombardier retournait à sa base de Caroline du Nord à la suite d'une mission d'alerte aéroportée de routine le long de la route sud du Strategic Air Command lorsqu'il a tenté de faire le plein avec un avion-citerne. Le B-52 est entré en collision avec la flèche de ravitaillement du pétrolier, déchirant le bombardier et enflammant le carburant. Le KC-135 a explosé, tuant ses quatre membres d'équipage, mais quatre membres de l'équipage du B-52 de sept hommes ont réussi à se mettre en parachute. Aucune des bombes n'était armée, mais la matière explosive contenue dans deux des bombes qui sont tombées au sol a explosé lors de l'impact, formant des cratères et dispersant du plutonium radioactif sur les champs de Palomares. Une troisième bombe a atterri dans un lit de rivière asséché et a été récupérée relativement intacte. La quatrième bombe est tombée dans la mer à un endroit inconnu.

Palomares, une communauté de pêcheurs et d'agriculteurs isolée, a rapidement été remplie de près de 2 000 militaires américains et gardes civils espagnols qui se sont précipités pour nettoyer les débris et décontaminer la zone. Le personnel américain a pris des précautions pour éviter une surexposition aux radiations, mais les travailleurs espagnols, qui vivaient dans un pays qui manquait d'expérience avec la technologie nucléaire, ne l'ont pas fait. Finalement, quelque 1 400 tonnes de sol radioactif et de végétation ont été expédiées aux États-Unis pour y être éliminées.

Pendant ce temps, en mer, 33 navires de la marine américaine étaient impliqués dans la recherche de la bombe à hydrogène perdue. À l'aide d'un ordinateur IBM, les experts ont tenté de calculer où la bombe aurait pu atterrir, mais la zone d'impact était encore trop grande pour une recherche efficace. Enfin, un témoignage oculaire d'un pêcheur espagnol a conduit les enquêteurs dans une zone d'un mille. Le 15 mars, un sous-marin a repéré la bombe et le 7 avril, elle a été récupérée. Il était endommagé mais intact.

Les études sur les effets de l'accident nucléaire sur les habitants de Palomares étaient limitées, mais les États-Unis ont finalement réglé quelque 500 réclamations de résidents dont la santé a été affectée. Parce que l'accident s'est produit dans un pays étranger, il a reçu beaucoup plus de publicité que la douzaine d'accidents similaires qui se sont produits à l'intérieur des frontières américaines. Par mesure de sécurité, les autorités américaines n'annoncent pas d'accidents d'armes nucléaires, et certains citoyens américains peuvent avoir été exposés sans le savoir à des radiations résultant d'accidents d'avion et de largages d'urgence de bombes. Aujourd'hui, deux bombes à hydrogène et un noyau d'uranium se trouvent dans des endroits encore indéterminés dans le détroit de Wassaw au large de la Géorgie, dans le détroit de Puget au large de Washington et dans les marécages près de Goldsboro, en Caroline du Nord.

LIRE LA SUITE : Les « trains blancs » secrets qui transportaient des armes nucléaires aux États-Unis


Sekcastillohistoire20

Le 1er novembre 1952, les États-Unis ont réussi à faire exploser Mike, la première bombe à hydrogène au monde, sur l'atoll d'Elugelab dans les îles Marshall du Pacifique. Le dispositif thermonucléaire de 10,4 mégatonnes, construit sur les principes de Teller-Ulam d'implosion par rayonnement par étapes, a instantanément vaporisé une île entière et laissé derrière lui un cratère de plus d'un mile de large. L'incroyable force explosive de Mike était également évidente à cause de l'ampleur de son champignon atomique. En 90 secondes, le champignon atomique a grimpé à 57 000 pieds et est entré dans la stratosphère. Une minute plus tard, il a atteint 108 000 pieds, pour finalement se stabiliser à un plafond de 120 000 pieds. Une demi-heure après le test, le champignon s'étendait sur 60 miles de diamètre, la base de la tête rejoignant la tige à 45 000 pieds.

Trois ans plus tard, le 22 novembre 1955, l'Union soviétique a fait exploser sa première bombe à hydrogène sur le même principe d'implosion radioactive. Les deux superpuissances étaient maintenant en possession de la « bombe infernale », comme l'appelaient de nombreux Américains, et le monde vivait sous la menace d'une guerre thermonucléaire pour la première fois de l'histoire.

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Flèche brisée : les armes nucléaires des États-Unis ont été perdues

« Flèche brisée » est le mot de code militaire utilisé pour désigner un accident impliquant une arme nucléaire. Depuis 1950, il y a eu près de trois douzaines d'incidents reconnus de « Flèche brisée ». Six fois, les États-Unis ont perdu une arme nucléaire dans un accident qu'ils n'ont pas pu récupérer, notamment un avion de la Marine qui s'est écrasé sur Puget Sound avec une grenade sous-marine nucléaire et un avion d'attaque qui est tombé d'un porte-avions près du Japon et a coulé avec son Bombe nucléaire B43. Plusieurs fois, des armes nucléaires ont été larguées ou lâchées accidentellement à proximité de villes américaines. Dans beaucoup d'entre eux, les explosifs conventionnels de l'arme nucléaire ont en fait explosé, et seules les précautions de sécurité de la bombe ont empêché une explosion nucléaire.

Dans les premières années de la guerre froide, le Commandement aérien stratégique de l'US Air Force était en service 24 heures sur 24, prêt à riposter à tout moment à une attaque nucléaire soviétique. Dans le cadre de leur entraînement, les bombardiers de l'US Air Force effectuaient des vols d'entraînement à travers le pays et dans le monde, transportant des armes nucléaires. Pour des raisons de sécurité, les noyaux de plutonium qui ont déclenché l'explosion nucléaire ont été retirés et stockés séparément dans l'avion (dans un rack métallique connu sous le nom de "cage à oiseaux") ou conservés au sol. Plus tard, le Strategic Air Command a commencé à mettre des parties de sa force de bombardiers en « alerte aéroportée » en survolant les airs avec des armes nucléaires réelles (mais « sécurisées »). au sol lors d'une attaque russe surprise.

En février 1950, un bombardier stratégique B-36 Peacemaker devait effectuer un vol d'entraînement, décollant de l'Alaska et effectuant une simulation de bombardement au Texas avant de revenir. Le Peacemaker transportait une bombe nucléaire Mark 4, avec le noyau de plutonium retiré. Cependant, lorsque le bombardier a traversé le Canada, la glace a commencé à obstruer les carburateurs des moteurs et trois moteurs ont dû être arrêtés. Alors que les moteurs restants commençaient à perdre de la puissance, l'équipage s'est rendu compte que l'avion ne pouvait pas se mettre en sécurité. En dirigeant le bombardier au-dessus de l'océan Pacifique, le pilote a largué l'arme nucléaire. Les explosifs conventionnels du Mark 4 ont explosé à l'impact et la bombe a été détruite. L'équipage a ensuite rebroussé chemin et a sauté en l'air. Douze des dix-sept aviateurs ont été secourus. Le B-36 a volé en pilote automatique pendant une courte période jusqu'à ce qu'il s'écrase sur une montagne isolée de la Colombie-Britannique.

Il s'est avéré que 1950 a été une mauvaise année pour l'armée de l'air. La guerre de Corée faisait rage et les États-Unis avaient pris la décision secrète de déplacer un certain nombre de bombes atomiques vers des zones de transit en Asie où elles pourraient être préparées pour une éventuelle utilisation. En avril, un B-29 Superfortress a décollé d'une base au Nouveau-Mexique, à destination de Guam. Il transportait le général Robert Travis et un certain nombre d'autres officiers. Il transportait également une bombe Mark 4. Lorsque l'avion a eu des problèmes de moteur, il a tenté d'effectuer un atterrissage d'urgence, mais le train d'atterrissage a été désactivé. L'accident qui en a résulté a déclenché les 2,5 tonnes d'explosifs conventionnels à l'intérieur du Mark 4, tuant un certain nombre de personnes dans l'avion et au sol, dont le général Travis.

Trois mois plus tard, un B-50 Superfortress (une version modifiée du B-29) en Ohio s'est écrasé lors d'un vol d'entraînement, et en août, un B-29 n'a pas réussi à atterrir d'urgence en Californie. Dans ces deux cas, l'incendie qui en a résulté a déclenché les explosifs conventionnels contenus dans les bombes nucléaires qu'ils transportaient. Puis, en novembre 1950, un B-50 de l'USAF a subi une panne de moteur alors qu'il survolait le Canada. Avant d'effectuer un atterrissage d'urgence, l'équipage a configuré son arme nucléaire pour s'autodétruire et l'a larguée au-dessus du fleuve Saint-Laurent au Québec. Bien que la bombe ne contienne pas de noyau nucléaire, elle a été détruite lorsque ses explosifs ont explosé.

En mai 1957, un B-36 transportant une bombe à hydrogène Mark 17 effectuait une approche d'atterrissage sur une base juste à l'extérieur d'Albuquerque NM lorsque la bombe s'est détachée, a déchiré les portes de la soute à bombes et est tombée sur un ranch de bétail. Les explosifs à implosion ont explosé à l'impact, tuant l'une des vaches, mais bien que l'avion transportait un noyau de plutonium pour le Mark 17, il a été séparé dans la "cage à oiseaux" et n'était pas à l'intérieur de la bombe.

Plus tard en 1957, un avion cargo C-124 avec des problèmes de moteur a été contraint de larguer deux des trois armes nucléaires qu'il transportait, les laissant tomber au large de la côte de Jersey, et dans un autre incident, un B-47 s'est écrasé à l'atterrissage en Floride, avec le l'incendie qui en a résulté a fait exploser les explosifs conventionnels de la bombe nucléaire qu'il transportait. Dans les deux cas, l'avion transportait également des noyaux de plutonium.

L'année 1958 n'était pas non plus une bonne année pour l'USAF. Il y a eu cinq flèches brisées cette année-là, dont l'une des plus célèbres.

L'un des accidents les plus potentiellement graves s'est produit en janvier dans une base au Maroc. Un B-47 décollait pour une mission d'entraînement transportant une arme nucléaire avec son noyau de plutonium intact et installé dans la bombe, bien que le système électrique de l'arme ait été "sécurisé". Un pneu a éclaté au décollage, la queue a touché le sol et le réservoir de carburant a pris feu. Remarquablement, les explosifs conventionnels de la bombe n'ont pas explosé.

L'une des flèches brisées les plus connues aux États-Unis s'est produite un mois plus tard. Alors qu'il effectuait une simulation de bombardement d'entraînement sur Savannah GA, un bombardier B-47 a été intercepté par un chasseur F-86 qui était également en mission d'entraînement. D'une manière ou d'une autre, les deux avions sont entrés en collision dans l'obscurité et l'équipage du B-47 paralysé a largué son arme, une bombe à hydrogène Mark 15, juste au large de la côte, où elle est tombée quelque part au large de l'embouchure de la rivière Savannah, près de Tybee Island. Malgré plusieurs tentatives de recherche, la bombe n'a jamais été retrouvée.

Un mois plus tard, un autre B-47 survolait la ville de Florence SC lorsque les chaînes de la soute à bombes ont échoué et qu'une bombe nucléaire a pénétré les portes de la soute à bombes et est tombée de l'avion. Plusieurs personnes au sol ont été blessées lorsque l'impact a fait exploser les explosifs de la bombe.

Il y a eu deux incidents en novembre 1958. Tout d'abord, un B-47 s'est écrasé au décollage au Texas, l'incendie qui en a résulté déclenchant les explosifs de la bombe nucléaire qu'il transportait. Puis un autre B-47 a brûlé au sol en Louisiane. Cette fois, les explosifs n'ont pas explosé, bien que la bombe nucléaire ait été détruite dans l'incendie.

Une autre flèche brisée bien connue s'est produite en janvier 1961. Un B-52 Stratofortress volait en alerte aéroportée au-dessus de la ville de Goldsboro NC, avec deux bombes à hydrogène intactes mais "sécurisées" Mark 39, lorsqu'il a développé une fuite de carburant qui a conduit à une explosion, détruisant l'avion. Les deux Mark 39 sont tombés libres, l'un d'eux déployant son parachute et atterrissant indemne. Le parachute de la deuxième bombe a échoué et il s'est brisé à l'impact, éparpillant des morceaux sur une vaste zone. Le "second étage" thermonucléaire de la bombe n'a jamais été retrouvé, mais une quantité suffisante de l'épave du Mark 39 a été récupérée pour que l'Air Force puisse déterminer que cinq des six interrupteurs électriques de la bombe avaient été déclenchés, et seulement le sixième et #8220safe” avait empêché l'explosion nucléaire de 20 mégatonnes.

Ce qui est probablement l'incident de Broken Arrow le plus célèbre s'est produit en janvier 1966. Un B-52 en alerte aéroportée au-dessus de la Méditerranée faisait le plein d'un avion ravitailleur pour son retour aux États-Unis lorsque les deux jets sont entrés en collision. Le Stratofortress transportait quatre bombes à hydrogène B-28 sécurisées, qui sont tombées près de la ville de Palomares, en Espagne. Deux des B-28 ont fait exploser leurs explosifs à l'impact, dispersant des matières radioactives sur une vaste zone. L'une des bombes restantes a été retrouvée dans le lit d'un cours d'eau. L'autre est tombé dans la Méditerranée, où il a été retrouvé par un pêcheur local (qui a négocié avec l'armée de l'air pour le paiement des droits de sauvetage).

La dernière flèche brisée connue s'est produite en janvier 1968. Un B-52 pilotait une alerte aéroportée au-dessus du Groenland lorsqu'un incendie s'est déclaré, forçant l'équipage à effectuer un atterrissage d'urgence sur la base américaine de Thulé. Le bombardier s'est écrasé juste avant la piste. L'une des quatre bombes à hydrogène à bord a fait exploser ses explosifs conventionnels. Deux des bombes ont fondu à travers la banquise et sont tombées dans l'océan Arctique en contrebas. L'un d'eux a été retrouvé sur le fond marin 11 ans plus tard, l'autre n'a jamais été retrouvé du tout.

Après 1968, l'Air Force a mis fin à sa pratique des « alertes aéroportées ». Depuis lors, il n'y a eu aucun incident connu de Broken Arrow impliquant des bombes nucléaires. Le dernier accident d'armes nucléaires américain connu s'est produit en 1980, lorsqu'un missile balistique intercontinental Titan II en Arkansas a explosé pendant la maintenance (un mécanicien a laissé tomber une clé et a percé un réservoir de carburant), soufflant complètement l'ogive de 9 mégatonnes de l'ICBM hors du silo. .


Une vraie « boule de tonnerre » : le jour où les États-Unis ont perdu les bombes à hydrogène en Espagne

L'édition de mars 2009 de Temps le magazine l'a qualifié de l'une des « pires catastrophes nucléaires au monde ». Le 17 janvier 1966, un bombardier B-52 du Strategic Air Command (SAC) transportant quatre bombes à hydrogène est entré en collision avec un pétrolier lors d'un ravitaillement en vol à 31 000 pieds au-dessus de la Méditerranée au large des côtes espagnoles. Le pétrolier a été complètement détruit lorsque sa charge de carburant s'est enflammée, tuant les quatre membres d'équipage. Le B-52 s'est brisé, tuant trois des sept membres d'équipage à bord.

Trois bombes à hydrogène ont été trouvées à terre près du petit village de pêcheurs de Palomares. Cependant, les explosifs non nucléaires contenus dans deux des armes ont explosé lors de l'impact avec le sol, entraînant la contamination de 490 acres. Le quatrième est tombé à la mer et a finalement été récupéré intact après une recherche de 2 mois et demi.

Des articles de presse liés à l'accident ont commencé à paraître le lendemain, et il a atteint le statut de première page à la fois dans le New York Times et Washington Post le 20 janvier. Les reporters envoyés sur les lieux de l'accident ont couvert les manifestations de colère des résidents locaux. L'incident avait une étrange similitude avec le film James Bond récemment sorti Coup de tonnerre, dans lequel SPECTRE vole deux bombes H de l'OTAN, qui finissent par être submergées au fond de l'océan des Bahamas.

Le 4 février, une organisation communiste clandestine a lancé avec succès une manifestation de 600 personnes devant l'ambassade des États-Unis en Espagne. Le sol présentant des niveaux élevés de contamination radioactive a été placé dans des fûts et expédié à l'usine de Savannah River en Caroline du Sud pour être enterré. Un total de 5,4 acres a été décontaminé, produisant 6 000 barils.

En 2006, Reuters a signalé que des niveaux de rayonnement supérieurs à la normale ont été détectés dans la région. En 2009, le ministre espagnol des Affaires étrangères Miguel Ángel Moratinos a déclaré à la secrétaire Hillary Clinton qu'il craignait que l'opinion publique espagnole ne se retourne contre les États-Unis une fois que les résultats de l'étude sur la contamination nucléaire seraient révélés. Earl Wilson était directeur du Service d'information des États-Unis (USIS) à Madrid et a été interviewé en 1988.

"Nous avons une flèche cassée"

WILSON : Vous savez qu'il y a eu le crash d'un bombardier et d'un avion de ravitaillement lorsque quatre bombes H ont été perdues. J'ai été appelé l'après-midi du 17 janvier 1966 par un officier de la base de l'armée de l'air à Torrejon, qui m'a dit qu'ils avaient une "flèche brisée", code pour un accident d'avion avec des armes nucléaires.

J'ai eu un sentiment de naufrage. Juste après la Seconde Guerre mondiale, alors que j'étais encore dans le Corps des Marines, capitaine à l'époque, j'ai survolé Hiroshima dans le siège du copilote. Nous avons tourné autour en regardant cette dévastation. Dans cet accident particulier, les avions ont été perdus, ainsi que quatre bombes H, chacune ayant 75 fois la puissance de la bombe d'Hiroshima.

Ils m'ont dit que le général commandant de la 16e Armée de l'Air, dont le nom était Wilson, avait été informé du crash dans les trois minutes. Les communications du SAC étaient phénoménales. J'ai joué au golf avec un adjoint un jour qui avait un téléphone sur le sac de golf de sa voiturette. Le téléphone a sonné. Il parlait à un général. Je pensais qu'il parlait à la tour de contrôle. Il n'arrêtait pas de sonner. Il parlait au général de notre partie de golf. J'ai appris qu'il parlait au siège du SAC à Omaha.

Quoi qu'il en soit, le général Wilson, dès qu'il a eu le flash, a mis la main sur un autre de ses officiers et son officier d'information, et ils se sont envolés dans un petit avion jusqu'à près de l'endroit où s'est produit le crash, Palomares. C'était très éloigné. Ils ont dû prendre un taxi pour se rendre sur le site. Le principal militaire américain en Espagne était le général de division “Moose” Donovan, chef du JUSMAAG. Lui et moi étions de bons amis. Il avait une relation privilégiée avec l'adjoint de Franco, le général Munoz.

Alors “Moose” est immédiatement allé voir le général Munoz. Le général Wilson, avec ses aides, est arrivé sur les lieux du crash. Son officier de l'information publique, soit dit en passant, était le lieutenant-colonel “Skip” Young. C'était un pilote de chasse, un démineur de bombes, un gars très enthousiaste, mais il ne savait pas par derrière à propos de l'information. (Rires) Alors nous y étions.

La première chose que j'ai faite a été de courir prévenir l'ambassadeur [Angier Biddle Duke]. C'était l'heure du déjeuner. L'ambassadeur m'a dit d'aller chercher le plan d'urgence de l'armée. Je suis allé au bureau de l'attaché militaire. Il n'y avait personne à part une secrétaire. Nous avons fouillé et fouillé. Elle a finalement proposé ce soi-disant plan d'urgence. Je l'ai emmené au bureau de l'ambassadeur.

Q : Était-ce le bureau de l'attaché militaire ?

WILSON : Oui, dans le même bâtiment que l'ambassade. Je l'ai donc amené au bureau de l'ambassadeur. Lui et moi nous sommes assis ensemble sur un canapé et avons regardé ce document. Nous sommes tous les deux arrivés rapidement à la conclusion que cela n'avait absolument aucun rapport avec ce qui se passait.

Il m'a demandé d'appeler la base aérienne et de parler à l'homme qui y était responsable en l'absence du général Wilson. Nous ne recevions pas le trafic télégraphique. J'ai appelé, et le colonel à l'autre bout du fil m'a dit : « Eh bien, je suis désolé, vous n'allez pas l'avoir. Cela revient de l'armée au Pentagone à Omaha, pour être distribué.”

J'ai dit : “Attendez une minute. Je n'appelle pas pour moi, j'appelle l'ambassadeur. En fait, je suis assis à son bureau, utilisant son téléphone.

Il a dit : “Tough.” Eh bien, c'était malheureusement comme ça.

Cela devenait ironiquement amusant, car Harold Milks, le chef du bureau de l'Associated Press, avait un stringer à Palomares, où ils n'avaient que deux

téléphones, un dans un bar et un dans un hôtel miteux. Les gens du général Wilson ont trouvé l'un de ces téléphones, ce stringer a trouvé l'autre. Il racontait à Milks, Milks me le disait, et je racontais à l'ambassadeur ce qui se passait le premier jour ou deux là-bas.

“L'amiral et le général se parlaient à peine”

À l'ambassade, j'étais président de quelque chose qui avait un nom très inélégant, PAWG, Public Affairs Working Group. Nous nous sommes réunis une fois par mois avec des représentants de JUSMAAG, de la 16e armée de l'air, de la sixième flotte, de la base navale de Rota, d'un officier politico-militaire de l'ambassade et de moi-même, pour nous coordonner.

En raison de cette difficulté à obtenir des informations, l'ambassadeur a demandé au général Donovan, qui avait son propre avion, de l'accompagner, lui et moi, pour descendre jusqu'à la ville voisine d'Almeria, et de là, prendre un hélicoptère pour aller au-dessus. et parlez au général Wilson sur le site du crash. Bien sûr, beaucoup de troupes et de matériel militaire se sont rapidement accumulés là-bas.

Les Espagnols vivant dans la région étaient effrayés. Les militaires adoptaient une ligne très dure avec les correspondants étrangers. Ils ont été exclus de la zone. Soit dit en passant, j'ai pu plus tard demander à un de mes officiers qui parlait couramment l'espagnol et à un officier politique de se déplacer dans la campagne pour savoir ce que les gens pensaient vraiment, parce que je pensais que c'était stupide, ne traitant pas de cette situation locale.

J'ai découvert que le général Wilson était responsable de la recherche terrestre, et l'amiral Guest responsable du groupe de travail de la marine qui avait été constitué. Ils se parlaient à peine.

Ils ont trouvé trois bombes H sur terre, pensant que la dernière était dans l'eau. C'était difficile. Nous sommes allés au vaisseau amiral Guest’s. Il nous a montré des cartes et des graphiques. Ils commençaient par le type d'opération de déminage conventionnel. La meilleure technologie au monde pour une recherche sous-marine commençait à être assemblée.

Mais l'amiral Guest ne voulait rien avoir à faire avec la presse.

J'ai dit : « Qu'est-ce que c'est ? Vous n'avez rien de classifié ici à part cette bombe là-bas. Mais cela n'a fait aucune différence.

Le « boule de tonnerre » de la vraie vie

Les communistes, bien sûr, diffusaient du matériel anti-américain aux habitants de Palomares et en Espagne. La question commençait à surgir dans les parlements du monde entier.

J'ai écrit d'interminables câbles et mémorandums à l'ambassadeur et des communications conjointes pour le département d'État et le Pentagone, exhortant constamment à une politique de presse plus réaliste. C'est juste arrivé le film de James Bond, Coup de tonnerre, avec sa recherche sous-marine d'une arme nucléaire, a été un grand succès actuel. Beaucoup de gens ont formé leurs idées en regardant ce film.

Les gens craignaient que la bombe, sans exploser, n'empoisonne les eaux de la Méditerranée. Notre base de sous-marins nucléaires à Rota pourrait devenir un objet d'un intérêt extrême. J'appris qu'un nouvel hôtel touristique allait être inauguré tout près de Palomares. Ce que beaucoup de gens ne réalisaient pas, c'est que les États-Unis avaient aidé à développer le tourisme dans une industrie majeure en Espagne. Ces hôtels faisaient partie de notre aide.

J'ai souligné que c'était une excellente occasion pour l'ambassadeur d'aller là-bas et de s'impliquer, d'en profiter pour aider à arranger les choses. Ce n'était pas ma suggestion, mais celle de l'un des correspondants étrangers, un Américain, qui a suggéré à l'ambassadeur de s'y baigner. C'était un coup de génie. La photo a fait la une des journaux du monde entier, prouvant l'absence de rayonnement dans les eaux.

[Ambassadeur] Duke a toujours dit que peu importe ce qu'il faisait, c'était la seule chose pour laquelle on se souviendrait de lui. Ce n'était pas seulement l'ambassadeur, mais des fonctionnaires espagnols, des journalistes, des épouses, des enfants et des officiers de l'USIS qui allaient nager.

Alors ils ont eu de minuscules submersibles à la recherche de la bombe. Le 7 avril 1966, 80 jours après le crash, l'un des petits sous-marins, Alvin, a localisé cette chose et l'a relevée. J'ai suggéré –et je suppose qu'il y en avait d'autres — que pour plus de crédibilité, nous laissions la presse voir cette bombe avant qu'elle ne soit renvoyée aux États-Unis. Pour la première fois, le Pentagone a accepté. Il a été exposé pour des photographies avant d'être emporté.


Jours de recherche

Les bombes - chacune transportant 1,45 mégatonne de puissance explosive, environ 100 fois plus que la bombe larguée sur Hiroshima - n'étaient pas armées, ce qui signifie qu'il n'y avait aucune chance d'explosion nucléaire.

L'un d'eux a été récupéré intact, mais les explosifs puissants de deux d'entre eux, conçus pour exploser et déclencher une explosion nucléaire, ont explosé. Les explosions ont laissé des cratères de la taille d'une maison de chaque côté du village, dispersant du plutonium et contaminant les cultures et les terres agricoles.

"Il n'a été question ni de radiations, ni de plutonium ni de quoi que ce soit d'autre", a déclaré Frank B. Thompson, alors joueur de trombone de 22 ans, au New York Times en 2016.

Thompson et d'autres ont passé des jours à fouiller les champs contaminés sans équipement de protection ni même des vêtements de rechange. "Ils nous ont dit que c'était sûr, et nous étions assez stupides, je suppose, pour les croire", a-t-il déclaré.

La quatrième bombe est restée portée disparue après des jours de recherche, son absence embarrassante pour les États-Unis et potentiellement mortelle pour les habitants de la région.

Le Pentagone a fait appel à des ingénieurs des laboratoires nationaux Sandia au Nouveau-Mexique, qui ont analysé les chiffres disponibles afin de déterminer où la bombe manquante aurait pu atterrir. Les circonstances de l'accident et la multitude de variables ont rendu une telle estimation difficile.

Des indices indiquaient un atterrissage en mer pour la quatrième bombe, mais il y avait peu de données concrètes pour indiquer où.

Une interview avec le pêcheur qui a vu cinq membres de l'équipage du bombardier débarquer en mer a permis une percée.

L'« homme mort » était en fait la bombe attachée à son parachute, et le « demi-homme, avec ses tripes traînant » était le sac de parachute vide avec ses lignes d'emballage traînant dans l'air.

Cette information a conduit les ingénieurs assistant la recherche à recommander une nouvelle zone de recherche, portant la superficie totale parcourue à 27 miles carrés – avec une visibilité de seulement 20 pieds à certains endroits.

Le 11 février, la Marine a fait appel à Alvin, un submersible de 22 pieds de long et 8 pieds de large pesant 13 tonnes. Il avait de la place pour un pilote et deux observateurs, transportait plusieurs caméras et un bras grappin et pouvait plonger à 6 000 pieds.

La technologie primitive d'Alvin a fait de la recherche une corvée. Il n'y a eu aucun progrès jusqu'au 1er mars, quand ils ont repéré une piste sur le fond marin.

Deux semaines de recherches supplémentaires se sont écoulées avant qu'ils ne repèrent la bombe à 2,550 pieds sous la surface, presque exactement à l'endroit où le pêcheur l'avait vue entrer dans l'eau. Le 24 mars, des plongeurs d'Alvin ont réussi à attacher une ligne au parachute de la bombe. Juste après 20 heures, un treuil sur un navire de la Marine a commencé à enrouler la ligne. Environ une heure plus tard, la ligne s'est rompue, renvoyant la bombe au fond de l'océan.

Ils l'ont retrouvé le 2 avril, reposant à environ 350 pieds de profondeur dans la même zone. La Marine a mis en place un autre plan de récupération à l'aide d'un véhicule de récupération sans pilote, mais il s'est retrouvé coincé dans le parachute de la bombe. Le 7 avril, l'amiral qui dirigeait les recherches a ordonné à son équipage de soulever le tout.

Le processus laborieux qui a suivi, aidé par des hommes-grenouilles de la Marine, a fait remonter la bombe nucléaire manquante à la surface, mettant ainsi un terme à la saga de 81 jours.

Les pilotes d'Alvin sont devenus des héros internationaux, mais rien d'autre à propos de l'incident ne s'est aussi bien terminé.


Pendant 50 ans, une bombe nucléaire perdue dans une tombe aquatique

Clarification : Dans la version diffusée de ce rapport, NPR a déclaré qu'il y avait un accord général sur le fait que la bombe nucléaire perdue de Savannah contient des quantités importantes d'uranium et de plutonium. Un document du Congrès de 1966 indique que la bombe était une arme complète contenant à la fois de l'uranium et du plutonium. Mais l'Air Force et l'ancien pilote de l'avion, le colonel à la retraite Howard Richardson, nient que la bombe contienne du plutonium.

Une bombe thermonucléaire Mark 15, comme celle illustrée ci-dessus, se trouve dans le détroit de Wassaw, à quelques kilomètres du centre-ville de Savannah, en Géorgie. Avec l'aimable autorisation des collections Douglas Keeney masquer la légende

Une bombe thermonucléaire Mark 15, comme celle illustrée ci-dessus, se trouve dans le détroit de Wassaw, à quelques kilomètres du centre-ville de Savannah, en Géorgie.

Avec l'aimable autorisation des collections Douglas Keeney

Les représentants du gouvernement pensent que la bombe nucléaire manquante se trouve quelque part dans le détroit de Wassaw, juste au large de Tybee Island. Lindsay Magnum, NPR masquer la légende

Les représentants du gouvernement pensent que la bombe nucléaire manquante se trouve quelque part dans le détroit de Wassaw, juste au large de Tybee Island.

La piste papier d'une arme nucléaire perdue

Documents avec l'aimable autorisation des collections Douglas Keeney

Les pilotes du bombardier B-47 étaient (de gauche à droite) Howard Richardson, Bob Lagerstrom et Leland Woolard. La pensée froide de Richardson dans le cockpit a permis d'éviter un éventuel accident catastrophique de l'avion. Avec l'aimable autorisation des collections Douglas Keeney masquer la légende

Les pilotes du bombardier B-47 étaient (de gauche à droite) Howard Richardson, Bob Lagerstrom et Leland Woolard. La pensée froide de Richardson dans le cockpit a permis d'éviter un éventuel accident catastrophique de l'avion.

Avec l'aimable autorisation des collections Douglas Keeney

Le 5 février 1958, un bombardier B-47 a largué une bombe nucléaire de 7 000 livres dans les eaux au large de Tybee Island, en Géorgie, après être entrée en collision avec un autre avion à réaction de l'Air Force.

Cinquante ans plus tard, la bombe - qui contient des quantités inconnues de matières radioactives - n'a jamais été retrouvée. Et tandis que l'Air Force affirme que la bombe, si elle n'est pas dérangée, ne constitue pas une menace pour la région, les chasseurs de bombes déterminés et les habitants de la région n'en sont pas si sûrs.

La bombe a trouvé son lieu de repos caché lorsque le pilote du B-47, le colonel de l'Air Force Howard Richardson, l'a larguée dans l'eau après qu'un avion de chasse F-86 est accidentellement entré en collision avec lui lors d'une mission d'entraînement. Le pilote de l'avion de chasse, le lieutenant Clarence Stewart, n'a pas vu l'avion de Richardson sur son radar. Stewart est descendu directement sur l'avion de Richardson. L'impact a arraché l'aile gauche du F-86 et gravement endommagé les réservoirs de carburant du B-47.

Richardson, transportant un équipage de deux hommes, craignait que la bombe ne se détache de son avion endommagé lors de son atterrissage. Stewart s'est éjecté et a finalement atterri en toute sécurité dans un marécage.

La Marine a cherché la bombe pendant plus de deux mois, mais ne l'a jamais trouvée, et recommande aujourd'hui qu'elle reste dans son lieu de repos. Dans un rapport de 2001 sur la recherche et la récupération de la bombe, l'Air Force a déclaré que si la bombe est toujours intacte, le risque associé à la propagation des métaux lourds est faible. S'il n'est pas dérangé, l'explosif dans la bombe ne présente aucun danger, selon le rapport. Il a ajouté qu'un "explosif intact présenterait un grave risque d'explosion pour le personnel et l'environnement s'il était perturbé par une tentative de récupération".

Alors que le gouvernement a officiellement cessé de rechercher la bombe, les habitants de la région – y compris le pilote à la retraite de l'Air Force Derek Duke – n'ont pas oublié l'arme mortelle qui repose tranquillement au large de leurs côtes. En 2004, Duke a détecté un rayonnement élevé dans les eaux peu profondes au large de la côte de Savannah. Les représentants du gouvernement ont enquêté, mais ont conclu que les lectures de rayonnement étaient normales pour les minéraux naturels de la région.

Liane Hansen a parlé avec le correspondant de la défense Guy Raz de l'histoire de la bombe perdue et des gens qui sont toujours intrigués par l'arme coulée.


POODL contre la bombe

Le 22 mars 1966, CBS News a diffusé un reportage spécial de trente minutes intitulé "Lost and Found, One H-Bomb". Madrid et Palomares. "Nous vivons dans un monde où il est possible d'égarer une bombe à hydrogène", a entonné Kuralt. &ldquoC'est le fait central du drame en Espagne.&rdquo Il a poursuivi :

Avec des milliers d'hommes et des millions de dollars et une flottille de quinze navires et avec de la chance, nous l'avons apparemment aussi trouvé, gisant au fond de la mer. Avec le concours de la sombre Méditerranée, il semble désormais probable qu'il sera même récupéré et mis en lieu sûr. Mais pendant les soixante jours où l'une de nos bombes H a disparu, des gens inquiets du village de Palomares et des gens réfléchis de partout ont demandé : &ldquoPourrait-elle exploser ?&rdquo &ldquoPourrait-elle laisser échapper des radiations toxiques ?&rdquo &ldquoEst-ce que quelqu'un d'autre pourrait la trouver et l'utiliser ?&rdquo Ce sont des questions géniales mais, compte tenu de la nature de la perte, elles ne sont pas déraisonnables.

Plus tard dans le reportage, CBS a montré une longue scène du film Coup de tonnerre, puis coupe à un plan de Jeep profonde être hissé de l'eau. (La Marine avait déjà envoyé Jeep profonde retour aux États-Unis, mais les journalistes n'ont apparemment pas pu résister à sa coque jaune vif adaptée aux photos.) &ldquoCe n'est pas une recherche d'une bombe H manquante fictive, c'est une recherche d'une vraie", a déclaré Kuralt. &ldquoSi cela ressemble un peu à Boule de tonnerre, c'est un commentaire sur la façon dont le fait fantastique est devenu ces derniers temps.&rdquo

Kuralt a conclu le programme avec une photo du bleu de la Méditerranée, les collines de Palomares s'élevant au loin. « La bombe n'a pas encore été mise à la surface, mais elle doit l'être », a-t-il déclaré solennellement. &ldquoParce que si nous ne le récupérons pas, il reste la possibilité lancinante et lointaine que quelqu'un d'autre le fasse.&rdquo

Depuis environ une semaine, Red Moody, maintenant de retour dans le groupe de travail, travaillait sur un plan. Le problème clé était de faire descendre une ligne jusqu'en bas, une assez lourde pour supporter le poids de la bombe. Alvin ou Aluminaut pourrait porter une ligne très légère. Mais si un submersible tendait une ligne lourde d'un navire de surface à la bombe, la force de la ligne dans le courant pourrait submerger les moteurs du sous-marin et le faire dévier de sa trajectoire.

Travaillant avec deux consultants du groupe de travail, Ray Pitts et Jon Lindbergh (un expert en plongée et fils du célèbre aviateur), Moody a conçu et construit un engin dégingandé appelé POODL. Le nom curieux, une contraction de Pitts, Moody et Lindbergh, n'avait rien à voir avec l'apparence ou les fonctions de POODL. POODL ne ressemblait en rien à un caniche, c'était un cadre en acier de sept pieds de haut en forme de volant géant et monté avec une multitude d'articles : plusieurs pingers et transpondeurs afin que le Mizar pouvait suivre l'appareil, une lumière stroboscopique, un seau contenant 190 pieds de fil de nylon soigneusement enroulé avec un grappin à l'extrémité, et 150 pieds de fil de nylon enroulé se terminant par un crochet.

A bord du Mizar, Moody et son équipe ont installé une ligne de nylon de 3 et frac de 12 pouces avec une résistance à la rupture de 22 000 livres. À la fin, ils ont attaché une ancre à trente-huit pieds au-dessus de l'ancre, ils ont attaché POODL avec une sangle métallique. En plus des lignes portées par POODL, ils ont attaché une autre ligne de 300 pieds, avec un grappin à l'extrémité, à l'ancre elle-même. Le plan était d'abaisser l'ensemble de l'ancre de l'engin, POODL, et tout le monde dans l'eau et, ils l'espéraient, de l'atterrir près de la bombe. Puis Alvin pouvait nager, ramasser les trois lignes et enfoncer le crochet et les grappins dans le parachute.

C'était le plan, de toute façon. Le capitaine de corvette Malcolm MacKinnon, un ingénieur naval de l'état-major de Guest, jeta un coup d'œil au POODL à moitié construit et grimaça. &ldquoOh, mon Dieu,», pensa-t-il. &ldquoC'était vraiment un kludge.&rdquo

MacKinnon n'était pas trop critique. Même Moody a admis qu'ils avaient "conçu" la plate-forme. Mais POODL était l'option la meilleure et la plus rapide dont ils disposaient. La position de l'arme était précaire et la Marine craignait que la bombe ne glisse le long de la pente dans des eaux plus profondes ou ne tombe dans une crevasse sous-marine et disparaisse à jamais. Cette peur a tout éclipsé.

Ainsi, le 23 mars, le capitaine du Mizar positionné le navire au-dessus de la bombe. Red Moody et son équipe ont jeté l'ancre, avec POODL attaché, au large de la Mizar. Bientôt, l'ancre et POODL ont touché le fond, leur ligne s'étendant jusqu'à la surface. Les marins ont saisi la ligne, l'ont accrochée à une bouée et l'ont fait flotter au-dessus de l'eau. Puis ils attendirent de voir ce Alvin pourrait faire.

POODL n'était pas le premier plan de relance de la Marine. Peu après Alvin avait trouvé la bombe, il avait porté une ligne légère jusqu'au fond. La fin de la ligne était liée à un coup de chance, que le Alvin les pilotes ont creusé dans les sédiments près de la bombe. La Marine avait prévu de faire glisser une ligne plus lourde le long de cette ligne de messager, mais lorsqu'elle a essayé, le coup de chance s'est retiré du bas. Le 19 mars, les membres du groupe de travail ont tenté une autre tactique : ils ont enroulé des lignes sur le de Mizar traîneau à instruments et a essayé de faire flotter le traîneau près de la bombe. Mais le Mizarl'équipage n'a pas pu maintenir le traîneau stable et ils ont également abandonné ce plan. Après cette tentative, McCamis et Wilson ont visité la bombe à Alvin et a signalé qu'il avait glissé de vingt pieds vers le bas. Ce soir-là, l'amiral Guest a écrit un rapport de situation pessimiste à ses supérieurs. Il a dû faire face au mauvais temps, à des équipements non testés, à des techniques expérimentales, à une position cible précaire et à des submersibles nécessitant un entretien constant. Il a averti que la récupération pourrait prendre un certain temps.

D'autres idées ont surgi. Art Markel a pensé Aluminaut pu lever la bombe et élaborer un plan. Sur sa coque, Aluminaut portait un support de caméra qui pouvait panoramique et inclinaison, et Markel a proposé de construire un bras de fortune en attachant un poteau en bois ou en métal au support de caméra. Le poteau porterait un crochet en métal, que le pilote pourrait boucler dans le parachute. Le crochet serait attaché, via un câble, à l'aluminium ballast d'urgence, un poids de plomb de 4 400 livres sur le ventre. Puis, avec la bombe solidement accrochée au navire, Aluminaut pourrait faire exploser ses ballasts et remonter à la surface, avec une flottabilité suffisante pour tirer la bombe avec lui.

Markel était enthousiasmé par le plan, le mentionnant dans plusieurs lettres à Reynolds. C'était Aluminaut's chance, écrit-il, de partager celui d'Alvin feux de la rampe. Mais Guest a rejeté l'idée. Si Aluminaut a eu des ennuis, raisonna-t-il, elle pourrait devoir laisser tomber son lest d'urgence, lui laissant un nouveau problème : une bombe de deux tonnes accrochée à un poids de plomb de 4 400 livres. L'invité n'a jamais expliqué son raisonnement au Aluminaut l'équipage, cependant, et ce balai&mdashle dernier d'une série d'entre eux&mdash a laissé l'équipage amèrement déçu. &ldquoIl est bien évident que le CTF 65 ne veut pas Aluminaut dans l'acte s'ils peuvent l'aider », a écrit Markel. « Je suis assez dégoûté par tout ce gâchis. » Markel avait à moitié envie d’emmener son appareil de levage jusqu’au navire coulé de l’Antiquité et de hisser un canon à la surface. Cela montrerait au monde ce que Aluminaut pourrait faire.

Au fur et à mesure que le plan de relance progressait, la presse s'inquiétait. Le 22 mars, le Los Angeles Times a publié un article pessimiste en première page qui a été réimprimé dans le International Herald Tribune. Le titre disait : "La bombe H peut glisser dans une crevasse sous-marine profonde, Balk Recovery". "Les responsables américains ici et sur les lieux sont maintenant plus pessimistes quant à la situation qu'à aucun autre moment depuis le début des recherches", indique l'article. &ldquoIls sont déprimés de s'être approchés de si près pour faire face à la possibilité qu'un courant sous-marin égaré et la topographie particulière du fond puissent les priver de succès.»

Duke, troublé par une presse si sombre, a demandé la permission de publier des rapports d'avancement réguliers sans consulter le gouvernement espagnol. On ne sait pas s'il a déjà reçu une réponse. Mais il est douteux que l'amiral Guest aurait voulu coopérer avec un tel plan, il avait peu d'intérêt à tenir la presse mondiale informée de chacun de ses mouvements. En fait, lui et son personnel étaient devenus de plus en plus alarmés par les informations détaillées qui paraissaient régulièrement dans les journaux. Il y avait une fuite quelque part, et ils n'ont pas aimé ça. L'Air Force pensait que quelqu'un au Pentagone parlait à des journalistes de Washington ou que quelqu'un au Camp Wilson discutait avec la presse. Mais Guest soupçonnait l'ambassade à Madrid, peut-être même l'ambassadeur lui-même. Il ne connaissait pas bien Duke, mais il n'aimait pas l'ambassadeur et ne lui faisait pas confiance. Il n'y a aucune preuve, cependant, que Duke ait transmis des informations illicites à la presse. En effet, il semblait aussi mystifié par les fuites que n'importe qui.

Le matin du 23 mars, peu de temps après que Red Moody ait envoyé POODL au fond, McCamis et Wilson ont volé Alvin plus pour jeter un oeil. Mizar avait posé l'ancre et POODL à environ quatre-vingts pieds de la bombe. Lorsque Alvin arrivés sur le site, les pilotes ont vu que POODL s'était posé sur le fond et s'est renversé, faisant s'emmêler ses suspentes. Alvin a essayé d'atteindre à travers les barres métalliques pour saisir les lignes mais n'a pas pu. Il a ensuite enlevé la ligne restante de l'ancre et a essayé de l'attacher à la goulotte flottante. Les pilotes s'habituant encore au bras mécanique, la tâche s'est avérée difficile. Enfin, ils ont accroché la ligne dans le parachute. Mais à ce moment-là, celui d'Alvin la batterie était faible et le sous-marin a dû faire surface. Lors du débriefing, les pilotes ont signalé que la bombe s'était déplacée d'environ six pieds et reposait maintenant dans un petit ravin.

Le lendemain, Wilson et McCamis ont de nouveau plongé. Encore une fois, ils n'ont pas pu effacer les lignes enchevêtrées de POODL. Ils sont revenus à la ligne d'ancrage, qui était déjà attachée au parachute, et ont essayé de la connecter plus fermement. Alvin a attrapé le grappin et l'a lentement tordu minutieusement en au moins six élévateurs de parachute. Puis le parachute s'est gonflé, et Alvin Faire marche arrière. Les pilotes rapportèrent la nouvelle à la surface : ils avaient grondé le grappin dans le parachute. Et, ont-ils ajouté, les deux autres lignes sont restées encrassées sur le POODL. Les pilotes ne pouvaient pas les atteindre.

Le personnel invité s'est réuni à bord du Mizar. L'amiral ne voulait pas soulever la bombe avec une seule ligne, ce qui semblait beaucoup trop risqué. Mais son staff l'a poussé à essayer. La résistance à la rupture de la ligne attachée, disaient-ils, était dix fois le poids de l'arme et du gréement combinés. S'ils attendaient, le grappin pourrait se détacher ou la ligne pourrait s'emmêler. Le mauvais temps représentait une menace constante. Si le vent soufflait, cela pourrait annuler les opérations pendant des jours. Washington et Madrid perdaient patience. Plus vite ils récupèrent la bombe, mieux ce sera.

L'invité n'a pas aimé l'idée. Mais finalement, il a été convaincu.

Le personnel de l'invité a fait un plan. Mizar planerait directement au-dessus de la bombe, puis la treuillait directement à travers son puits central, ou la piscine lunaire. Une fois la bombe décollée du fond marin en toute sécurité, Mizar le tirerait lentement vers l'eau peu profonde, le treuillant en cours de route. Lorsque la bombe était à environ 100 pieds sous la surface, les plongeurs EOD attachaient deux solides sangles métalliques et la bombe pouvait être hissée à bord d'un navire.

McCamis, toujours sous l'eau dans Alvin, j'ai entendu ça Mizar allait tenter l'ascenseur. Il a demandé si Alvin pouvait rester immergé afin que les pilotes puissent observer l'opération. La réponse est venue de la surface : Non. C'était trop dangereux pour Alvin s'attarder pendant le levage. Les pilotes ont reçu l'ordre de faire surface.

Pendant ce temps, Red Moody avait sa propre dispute avec le capitaine du Mizar. Moody craignait que le Mizar ne pouvait pas tenir la position directement au-dessus de l'arme. Il a suggéré que le capitaine place des péniches de débarquement, connues sous le nom de bateaux Mike, de chaque côté du navire pour tenir le Mizar constant. Le capitaine a refusé, affirmant qu'il pouvait manœuvrer son navire sans aide. Maugrey abandonna et l'ascenseur se mit en route.

Les de Mizar l'équipage a accroché la bouée flottante attachée à l'ancre et le POODL. Ils ont largué la bouée et attaché la ligne de levage au treuil du navire. Moody et Jon Lindbergh se tenaient aux côtés du de Mizar piscine lunaire pour assister à l'opération. L'invité et les membres de son personnel attendaient dans le laboratoire du navire, observant les tableaux de bord. Vers 19h30, de Mizar le treuil a commencé à tourner. L'invité a commencé à prier.

Après environ une heure, les instruments ont noté une légère tension alors que POODL s'élevait du fond marin. Quinze minutes plus tard, la corde subit une forte tension : l'ancre a franchi le fond. Lentement, le treuil tourna. La ligne devenait de plus en plus tendue, mais les instruments montraient que la tension n'était pas sévère. Dix minutes passèrent. Vingt. Trente. Les instruments ont montré une autre tension. La bombe avait décollé du fond.

Trois minutes plus tard, les instruments sursautèrent. Moody et Lindbergh, observant la ligne, la virent soudainement se relâcher. Regardant la ligne lâche, Lindbergh ressentit une terrible sensation de naufrage. Moody pensa, &ldquoOh, merde.&rdquo

Le treuil a mis encore une longue heure à enrouler l'ancre. La ligne sous l'ancre et celle qui avait été attachée à la bombe s'est terminée en une souche effilochée. La bombe elle-même avait disparu. En regardant la corde mutilée, Lindbergh a deviné qu'environ les trois quarts des brins avaient été coupés proprement sur un objet pointu. Le reste venait de se séparer.

Moody a découvert plus tard que Mizar avait, en fait, dévié de sa trajectoire en levant la bombe. Le capitaine avait coupé le courant pendant que le treuil tournait, envoyant le navire dériver vers le rivage et entraînant probablement la bombe vers le haut avant de la soulever. Mais il n'est pas clair si de Mizarla dérive a cassé la ligne. La ligne aurait pu s'encrasser sur les nageoires de l'ancre, frotter sur un rocher pointu, ou même se couper sur le POODL. Peut-être que le fil en nylon était trop susceptible de se fendre ou que ce fil particulier était défectueux. Personne ne l'a jamais compris avec certitude.

McCamis et Wilson étaient en train de dîner quand ils ont appris la mauvaise nouvelle. &ldquoOh, mon garçon,&rdquo dit Mac. &ldquoMaintenant, nous devons le retrouver.&rdquo

Alvin avait besoin d'une charge de batterie et de réparations de son système de ballast et n'a pas pu replonger pendant presque une journée complète. L'amiral a ordonné Aluminaut descendre et chercher la bombe. Plusieurs fois, Mizar signalé que le sous-marin est passé à moins de 100 pieds de l'ancienne position de l'arme, mais le Aluminaut l'équipage n'en a vu aucun signe. Après cinq heures de recherche, ils ont reçu l'ordre de faire surface pour éviter de perturber davantage le fond. Lorsque Alvin rentré sur le site de l'arme le soir du 25 mars, le fond était entaillé de profondes entailles. &ldquoLa pente avait l'air d'avoir été déchirée par des bulldozers», a déclaré Mac. Les pilotes ont trouvé des morceaux de pierre, d'argile et de boue, mais aucune bombe.

La ligne brisée ressemblait à un petit accident et à une pause malchanceuse plutôt qu'à une tragédie. L'équipe de récupération n'avait pas déplacé l'arme loin de son lieu de repos d'origine, et ils savaient où ils l'avaient laissée tomber. Jusqu'où aurait-il pu aller ? Sûrement, les sous-marins le retrouveraient bientôt. Ainsi, alors que la Task Force 65 ratissait le fond de l'océan, les membres du personnel de l'ambassade n'ont pas paniqué. Au lieu de cela, ils ont continué à se disputer sur la façon d'afficher la bombe lorsque Guest l'a finalement évoquée. Depuis que la rumeur avait circulé que la bombe avait été trouvée, un chœur international avait offert des suggestions et fait des demandes. Le journal soviétique Izvestia a appelé à une commission internationale pour vérifier la découverte, assister au levage de la bombe et juger si la bombe avait divulgué des radiations. Le secrétaire général de l'ONU, U Thant, a suggéré en privé d'inviter la Commission internationale de l'énergie atomique (AIVE) pour vérifier la récupération. Les responsables américains ont hésité aux deux suggestions. L'Union soviétique était membre de l'AIVE, et l'armée ne voulait certainement pas qu'une foule de scientifiques communistes fouille son arme top secrète.

Il restait aussi la question de la logistique. L'ambassade voulait que Duke, le vice-président espagnol Muñoz Grandes et d'autres personnalités soient témoins de la levée de la bombe. Wilson s'est opposé à cette idée : la bombe pourrait être dangereuse et devrait être mise en sécurité avant que les VIP ne se présentent. Doit-il faire attendre Muñoz Grandes, le numéro deux espagnol, dans une tente, peut-être pendant des jours ? L'invité a accepté. Les responsables militaires détestaient l'idée d'exposer la bombe en public. S'ils avaient ce qu'ils voulaient, ils lèveraient la bombe en secret, la mettraient dans une boîte et la renverraient aux États-Unis sous le couvert de l'obscurité.

Duke savait que c'était impossible. Trouver cette bombe élancée dans les profondeurs de la Méditerranée avait été une tâche presque impossible. Si les Américains ne montraient pas la bombe au monde, personne ne croirait l'avoir vraiment trouvée. Les rumeurs s'attarderaient pendant des années, l'histoire de l'accident ne mourrait jamais. Ainsi, lorsque Duke s'est retrouvé dans une impasse avec Wilson et Guest, il a rompu le protocole et a appelé le secrétaire à la Défense Robert McNamara. Une grave violation du décorum diplomatique, l'appel a été la seule fois, selon Duke, où il a directement franchi le fossé entre l'État et la Défense. McNamara était un ami et l'ambassadeur était désespéré. Au téléphone, Duke a fait valoir sa position et McNamara a convenu que la découverte devait être vérifiée. Ensemble, les départements de la Défense et d'État ont ordonné à Wilson et Guest de proposer un plan qui satisferait tout le monde.

L'élaboration d'un plan d'exposition publique a cependant rapidement semblé moins urgente. Alors qu'un jour se prolongeait sans aucun signe de bombe, l'espoir de Guest s'évanouit. Les jours passèrent. Puis une semaine. La bombe semblait se cacher.

Parmi les membres du personnel de Guest, la tension monte d'un cran. Red Moody se sentait personnellement responsable. La bombe larguée était un accident, mais Moody avait joué un grand rôle dans l'opération de récupération et endossé sa part de responsabilité. L'ambiance sur l'USS Albanie était sombre. &ldquoIci, nous étions en neuvième manche, et le score est de zéro à zéro,», a déclaré George Martin, un Trieste pilote qui avait été envoyé à Palomares pour augmenter le groupe de travail. &ldquoEt les fans&mdashnous appellerons cela l'opinion mondiale&mdash était également à zéro.&rdquo

L'équipage de l'USS Albanie, opérant déjà à un état de préparation plus élevé que d'habitude, a répondu à la tension accrue. Le vaisseau amiral transportait des missiles TALOS à longue portée, qui pouvaient transporter des ogives conventionnelles ou nucléaires. Habituellement, l'équipage a armé les missiles avec des ogives conventionnelles. Mais le 29 mars, les équipes d'artillerie à bord du Albanie fait le changement. Le vaisseau amiral était maintenant hérissé de ses propres armes nucléaires. Le groupe de travail était prêt à tout.

Fin mars, Duke a reçu un câble secret des départements d'État et de la Défense concernant les survols nucléaires de l'Espagne. Le ton était urgent :

Parce que les arrangements pour les survols de l'Autriche, de la Suisse, de la France ou du Maroc avec des armes nucléaires pour diverses raisons ne sont pas réalisables, la reprise de tels survols de l'Espagne est extrêmement importante non seulement pour maintenir nos plans d'alerte tactique et de dispersion, mais également pour fournir un soutien logistique nucléaire aux forces dans la région méditerranéenne. . Restauration Les survols des États-Unis pourraient avoir une influence favorable ailleurs dans le monde où de tels vols ont eu lieu. Approche rapide Les autorités espagnoles sont souhaitables pour demander la reprise de ces vols via l'Espagne et l'hellip. J'aimerais des avis sur le timing d'une telle approche dans la demande actuelle légère sur trois escadrons et en relation avec l'arme B-52 de récupération.

Duke a répondu dans un câble secret au secrétaire d'État. Son ton était patient mais agacé, comme un père expliquant, une fois de plus, pourquoi son fils ne pouvait pas jouer au base-ball dans le salon. Il a rappelé à Washington que le ministère de la Défense venait de demander au gouvernement espagnol de stationner trois escadrons d'avions de chasse à Torrejoacuten et avait envisagé de transférer les installations de moteurs de l'armée de l'air françaises en Espagne. Il a souligné que les États-Unis ont rapidement été confrontés au problème de l'extension, et probablement de la renégociation, de leur précieux accord de base avec le gouvernement espagnol. Et, au cas où quelqu'un l'aurait oublié, il y avait encore une bombe à hydrogène perdue quelque part en Méditerranée. &ldquoLe timing de nos demandes, compte tenu du contexte international, est important», a-t-il écrit. &ldquoIl serait manifestement inopportun de soulever le sujet de la reprise des survols avec des armes nucléaires avant que l'arme perdue ne soit récupérée en toute sécurité et que tout l'incident soit bien derrière nous.&rdquo

L'invité supposa que l'arme reposait maintenant en amont de son ancienne position. Mizar, supposa-t-il, avait probablement traîné la bombe vers le haut avant qu'elle ne décolle du fond. Renforçant cette théorie, lorsque Alvin est descendu pour regarder, l'équipage a trouvé une piste menant à la pente. Tout le monde espérait que cette piste, comme la précédente, les mènerait à la bombe.

Mais ce n'est pas le cas. Et après quelques jours de recherches infructueuses, le Alvin les pilotes ont commencé à imaginer un scénario différent. Ils soupçonnaient que la piste en montée avait été draguée par l'ancre traînante, pas par la bombe. Peut-être que la bombe était tombée sur son ancienne piste et dévalait la pente glissante. Les Alvin les pilotes voulaient la permission de chercher en descente.

Lors d'une rencontre avec Guest, un membre de l'état-major de l'amiral a évoqué l'idée de laisser Alvin regarde en bas. Ils ont même adouci le pot en encourageant Invité à accompagner en tant qu'observateur. L'amiral Guest a décliné l'offre : il n'y avait aucune chance qu'il plonge dans un submersible, en particulier celui construit par des civils. Mais juste pour obtenir le Alvin pilotes sur le dos, il a accepté de les laisser fouiller la pente descendante. Et il a suggéré que George Martin, qui se tenait à proximité, prenne sa place en tant qu'observateur.

Le matin du 2 avril, Alvin replonge, avec Rainnie, McCamis et George Martin à l'intérieur. Le sous-marin était descendu à environ 2 800 pieds lorsque Mac a repéré une anomalie et une motte de terre qui semblait déplacée. A proximité, ils ont vu d'autres saletés qui semblaient étrangement déplacées. Puis, soudainement, ils ont vu un parachute, toujours étroitement enroulé autour d'un objet qu'ils savaient être la bombe. Ils cherchaient depuis un peu plus d'une demi-heure.

L'équipage exalté a annoncé sa découverte à la surface et s'est installé pour attendre un autre rendez-vous avec Aluminaut. Comme ils l'avaient soupçonné, la bombe et le parachute avaient glissé vers le bas, atterrissant à environ 120 mètres au sud de sa position précédente. C'était plus profond maintenant et s'arrêtait à environ 2 800 pieds et s'étendait sur une plaine en pente douce qui semblait beaucoup moins précaire. George Martin s'émerveilla de la vue de cet objet tant recherché, si loin sous la mer. Pour commémorer l'occasion, il a sorti un billet de 100 pesetas de sa poche et a demandé à ses compagnons de le signer. Puis il se rassit, mangea le sandwich au beurre de cacahuète et à la gelée qu'il avait préparé pour le déjeuner et écrivit une lettre à sa femme.

Red Moody a entendu un bourdonnement à bord du navire et a demandé ce qui se passait. On lui a dit que Alvin avait trouvé l'arme mais elle était étroitement enveloppée dans le parachute et personne ne savait si c'était la même bombe ou non. Maugrey éclata de rire. &ldquoCombien de bombes avons-nous là-bas ?&rdquo demanda-t-il. &ldquoAllons la chercher, mais faisons un meilleur travail cette fois.&rdquo


L'ambassadeur

Le matin de l'accident, la personne la plus concernée par les relations hispano-américaines déjeunait à Madrid, remplissant stoïquement l'une de ses exigences professionnelles les plus banales. Être ambassadeur américain a eu ses moments. Parfois, les nuits étaient remplies de paillettes et de glamour : dîner à des tables élégantes, siroter du champagne, converser avec des rois. D'autres jours se sont gonflés d'intrigues politiques : marchandage, négociation de traités, façonnage de l'histoire aux côtés des hommes d'État. Mais la plupart du temps, le travail s'affaissait sous le poids du devoir. Aujourd'hui, l'ambassadeur passait l'après-midi à un déjeuner pour l'American Management Association à Madrid : assis dans une salle de banquet, se préparant à un déjeuner lugubre et discutant des récents efforts du président Johnson pour réduire les sorties de dollars des États-Unis. C'est là que Angier Biddle Duke, l'ambassadeur des États-Unis en Espagne, a été piégé le 17 janvier 1966. Puis quelque chose a attiré son attention.

Duke était assis avec cinq autres hommes à la table d'honneur, sur une estrade à l'avant de la salle de banquet. En écoutant un discours du ministre espagnol de l'Industrie, il a vu quelqu'un de familier se tenir dans les coulisses. Duke jeta un coup d'œil, puis se tourna de nouveau vers l'orateur. Puis il a fait une double prise. Joseph Smith, un jeune officier du service extérieur de l'ambassade, se tenait sur le côté de la scène, essayant désespérément d'attirer l'attention de son patron. Duke s'est rapidement excusé et a rejoint Smith dans les coulisses. Les deux hommes sont allés dans un endroit calme pour parler. Smith, le responsable des affaires politico-militaires de l'ambassade, a déclaré qu'il avait reçu un appel à 11 h 05 l'informant que deux avions militaires américains s'étaient écrasés, il y avait plusieurs survivants et un avion transportait des armes nucléaires non armées.

L'ambassadeur a écouté les nouvelles. Il a posé quelques questions à Smith, puis a décidé de retourner à l'ambassade. Les deux hommes se glissèrent hors du hall et montèrent dans la limousine de l'ambassadeur. Après un bloc ou deux, Duke a changé d'avis, redirigeant le chauffeur vers le ministère espagnol des Affaires étrangères.

Dix minutes plus tard, Duke et Smith sont entrés dans le ministère et ont parlé à un huissier. Duke a demandé à parler à Ángel Sagáz, le directeur des affaires nord-américaines, mais Sagáz était absent du bureau. Son adjoint l'était aussi, le ministre des Affaires étrangères lui-même, et presque tout le monde, pour autant qu'ils savaient. Beaucoup assistaient aux funérailles de la mère d'un collègue, les autres déjeunaient.

Les deux Américains prirent finalement contact avec un sous-secrétaire aux affaires étrangères, un homme que Smith considérait comme « pas particulièrement amical » et « n'aimant pas terriblement les Américains ». Ce n'était pas idéal, mais Duke devait faire certains contact diplomatique avec le gouvernement espagnol. Alors l'ambassadeur, faisant de son mieux pour être charmant, dit au sous-secrétaire austère tout ce qu'il savait sur l'accident. Le sous-secrétaire semblait très sérieux et très inquiet. Il a posé beaucoup de questions aux Américains, auxquelles ils n'ont pas pu répondre pour la plupart. Après une brève discussion, l'ambassadeur a déclaré qu'il devait retourner à l'ambassade pour recueillir plus d'informations. Il a promis de tenir le gouvernement espagnol informé.

Si l'Amérique devait choisir quelqu'un pour annoncer de mauvaises nouvelles à un fonctionnaire étranger grincheux, Angier Biddle Duke était l'homme parfait pour le travail.&ldquoAngie,» comme tout le monde appelait l'ambassadrice, était charmante et courtoise, avec des manières impeccables, une voix douce comme du velours et une manière d'apaiser les situations inconfortables. Il n'a jamais perdu son sang-froid. &ldquoMême,», a déclaré sa femme, &ldquoquand les gens se comportaient mal.&rdquo

Duke était né et avait grandi dans la noblesse, avec un arbre généalogique atteignant et se ramifiant à travers un siècle d'aristocratie américaine. Son grand-père Benjamin Duke a aidé à fonder l'American Tobacco Company, une entreprise familiale de Duke qui a dominé l'industrie de la cigarette jusqu'à ce qu'elle soit mise en péril en 1911. Grand-père Duke a également aidé à fonder Duke University. De l'autre côté de la famille, Angie pourrait lister des ancêtres tels que Nicholas Biddle, le premier rédacteur en chef des journaux de Lewis et Clark, et le général de brigade Anthony Drexel Biddle, Jr., chef d'état-major adjoint d'Eisenhower pendant la Seconde Guerre mondiale.

En tant qu'ambassadrice en Espagne en 1966, Angie était dans la cinquantaine, mais toujours grande et bien taillée à cause de l'exercice régulier. Il avait un long visage aristocratique et peignait ses cheveux clairsemés en arrière depuis son front haut. Il s'habillait avec élégance, dans des vêtements finement taillés. Angie a évoqué une époque antérieure, une époque où les gens s'habillaient pour voler dans des avions, portaient des chapeaux et des gants en public et écrivaient des notes sur la papeterie personnalisée. Il était surtout civilisé.

Pourtant, malgré toutes ses relations, l'éducation d'Angie l'avait laissé en insécurité. Sa mère, Cornelia Drexel Biddle, avait épousé son père, Angier Buchanan Duke, alors qu'elle n'avait que seize ans. Le mariage avait échoué et les deux avaient divorcé quand Angie avait six ans. Le père d'Angie était décédé deux ans plus tard, mais avait déshérité ses deux fils, les coupant de sa part de la fortune du tabac Duke. La mère d'Angie était si furieuse qu'elle a changé les noms de ses fils pour incorporer le sien : Angie, baptisée Angier Buchanan Duke, Jr., est devenue Angier Biddle Duke. Malgré le déshéritage, Angie a suffisamment hérité de son grand-père pour qu'il n'ait jamais eu à travailler pour gagner sa vie. Mais à l'âge adulte, il a mal investi et n'a jamais été aussi riche que tout le monde le pensait. Joseph Smith se souvint que Duke n'avait jamais eu d'argent liquide en main pour payer les restaurants et l'hébergement. Smith recevrait également des lettres d'hôtels de luxe à travers l'Espagne, disant que les chèques de l'ambassadeur avaient été sans provision.

Pour un modèle, Angie s'est tournée vers son oncle Tony Biddle, un diplomate globe-trotter. Adolescent, il rendait régulièrement visite à l'oncle Tony à Oslo, assistant une fois à une partie de chasse en Autriche que son oncle organisait pour le roi d'Espagne. La visite avec la famille royale l'a fortement impressionné, en particulier les conversations du soir sur l'Europe centrale et la montée d'Hitler. Angie, éblouie par les dignitaires, la conversation sérieuse et l'importance de tout cela, a commencé à envisager une carrière dans la diplomatie. Il a fréquenté Yale, étudiant l'espagnol et l'histoire sur une piste &ldquoprédiplomatique&rdquo. Mais après deux ans et demi, il a abandonné, a épousé la première de ses quatre femmes et n'est jamais retourné à l'école. Il regretta sa décision pour le reste de sa vie. Tout au long de sa carrière, il est resté douloureusement gêné de n'avoir jamais obtenu de diplôme universitaire.

Après Yale, Angie a pataugé. Il a passé sa vingtaine à parcourir le monde, à travailler brièvement pour un magazine sportif et à jouer avec les affaires. Il a divorcé de sa première femme et épousé sa seconde. Finalement, la Seconde Guerre mondiale lui a donné une direction. Il s'est enrôlé dans l'armée avant Pearl Harbor, puis a fréquenté l'école des aspirants-officiers, devenant sous-lieutenant en janvier 1942. C'était un moment de fierté pour le jeune homme volage sans diplôme universitaire : pour la première fois de sa vie, il avait effectivement accompli quelque chose. Il a effectué une grande partie de sa tournée dans la salle de guerre de Washington du secrétaire à la Guerre Henry Stimson. Là, en tant qu'officier de rang le plus bas, Angie a lu les câbles entrants et mis à jour les cartes de bataille avec des punaises colorées. Parfois, il se tenait devant les cartes avec un pointeur pendant que les généraux discutaient des plans de bataille. Il est resté dans l'armée pendant cinq ans, prenant sa retraite avec le grade de major.

Après la guerre, Angie a de nouveau dérivé jusqu'à ce que le destin le repousse vers les affaires étrangères. En 1948, il dirigeait une vente aux enchères lors d'un tournoi de golf. Dans le public ce jour-là, il y avait un banquier d'investissement nommé Stanton Griffis. Griffis a été impressionné par l'équilibre du jeune homme et, en parlant avec lui par la suite, a découvert l'intérêt d'Angie pour la diplomatie. Griffis avait été ambassadeur en Pologne et s'attendait à une autre nomination si Harry Truman était élu. Griffis savait que toute affectation à l'ambassade impliquerait une lourde charge de socialisation et, en tant que veuf dans la soixantaine, il n'était pas à la hauteur. Angie et sa jeune femme seraient pourtant parfaites. Angie s'est éclairée à la proposition, mais sans diplôme universitaire, il n'était pas qualifié pour passer l'examen du service extérieur. Griffis a tiré quelques ficelles, Angie a passé l'examen, et en 1949, Angier Biddle Duke a commencé sa carrière diplomatique en tant qu'assistant spécial de Stanton Griffis, le nouvel ambassadeur en Argentine. Lorsque Griffis a été nommé en Espagne en 1951, après que les États-Unis eurent repris leurs relations diplomatiques avec le pays, il emmena Angie avec lui. L'année suivante, le président Truman nomme Angier Biddle Duke ambassadeur au Salvador. A seulement trente-six ans, il était le plus jeune ambassadeur des États-Unis de l'histoire.

L'ambassadeur Duke a consacré toute son énergie à ce nouveau travail. Il voulait désespérément faire sa marque sur la politique étrangère et a travaillé dur pour comprendre les questions clés et participer aux décisions importantes. Mais, à son grand désarroi, la plupart de ses collègues le considéraient plus habile en soirée qu'en politique. La presse américaine a qualifié Angie de "playboy riche en tabac", et un collègue l'a décrit comme un "léger léger". Pourtant, il était très apprécié dans les pays qu'il servait. Un journaliste salvadorien a écrit : "Il a consacré plus d'égouts, d'abattoirs et de cliniques qu'une demi-douzaine de politiciens". de son poste bien-aimé au gouvernement. Il s'est penché sur les problèmes des réfugiés internationaux pendant les huit années suivantes, puis a travaillé sur la campagne John F. Kennedy. Lorsque Kennedy a remporté les élections de 1960, Duke s'attendait à un autre poste, espérons-le en tant qu'ambassadeur en Espagne. Au lieu de cela, le nouveau président l'a appelé fin décembre et lui a demandé de lui servir de directeur du protocole.

Angie a hésité à l'offre. Il voulait façonner la politique étrangère, pas arranger les couverts comme une certaine Emily Post glorifiée. Mais Kennedy, avec le secrétaire d'État Dean Rusk, l'a convaincu que le travail était essentiel aux objectifs de politique étrangère de l'administration, et Angie a finalement accepté. Bientôt, lui et sa troisième femme, l'aristocrate espagnol mdasha qu'il avait rencontrés alors qu'il était en poste en Espagne, étaient à la hauteur de leurs oreilles dans les moindres détails diplomatiques. Duke s'est assuré que les chambres d'un dignitaire étranger étaient remplies de sa marque préférée de biscuits soda et qu'un autre avait une visite informative à la Tennessee Valley Authority. Il a envoyé les vœux d'anniversaire du président et a répondu aux questions sur la bonne façon d'afficher le drapeau américain. Il a présenté de nouveaux ambassadeurs à Kennedy et a organisé les sièges et les menus pour les dîners d'État. Il assistait à une douzaine de cocktails par semaine, à une demi-douzaine de dîners et à deux ou trois déjeuners. Avec son élégance et son énergie débordante, Duke excellait dans ce travail. En 1964, Le new yorker courait un long et flatteur profil de Duke. À un moment donné, cela l'a pris dans un moment de découragement. "Je suis perdu", a-t-il déclaré au magazine. &ldquoJe suis perdu et sans importance.» Puis, au bout d'un moment, il s'éclaira. &ldquoMais il y a des compensations,», dit-il. &ldquoC'est satisfaisant d'être aussi proche que je l'ai été des sources du pouvoir mondial.&rdquo

Après la mort du président Kennedy, le président Johnson a gardé Angie en tant que directrice du protocole. Mais Duke avait envie de quelque chose de plus substantiel. Début 1965, Johnson confie à Angie le poste de ses rêves : ambassadeur en Espagne. La troisième épouse de Duke, l'aristocrate espagnol, était décédée dans un accident d'avion en 1961, et il s'était remarié pour la quatrième et dernière fois l'année suivante. Ainsi, en 1965, lui, sa femme Robin et leurs enfants issus de mariages précédents ont fait leurs valises et ont déménagé à Madrid.

Ironiquement, une fois arrivé en Espagne, Angie s'est sentie abandonnée. Pendant des années, il s'était tenu aux côtés du président. Peut-être n'avait-il été qu'un observateur, mais il avait été au centre du tourbillon de Washington, rencontrant des rois, discutant avec Jackie Kennedy, observant l'histoire se faire. Maintenant, il était coincé dans les backwaters de l'Europe. « Quand je suis arrivé là-bas, j'ai découvert que je passais du centre de l'action à la campagne », a-t-il déclaré des années plus tard. &ldquoFankly, passer à une dictature après le tohu-bohu des années de la Maison Blanche, était à bien des égards décevant.&rdquo

Néanmoins, Duke, patriote et dévoué, s'est lancé dans son nouveau travail avec une vigueur caractéristique. L'Espagne avait énormément changé depuis la dernière affectation de Duke au début des années 1950. Mais les principaux objectifs politiques de l'ambassade avaient très peu changé. En tant qu'ambassadeur, Duke devait maintenir de solides relations de travail entre les gouvernements américain et espagnol. Il n'y avait qu'une seule raison pour laquelle les États-Unis se souciaient de leurs relations avec l'Espagne : les bases militaires. En 1966, les gouvernements américain et espagnol détenaient conjointement quatre grandes bases militaires en Espagne. L'armée de l'air exploitait trois bases : Torrejoacuten, près de Madrid Moracuten, à l'extérieur de Séville et Saragosse dans le nord-est de l'Espagne. La Marine dirigeait une base de sous-marins Polaris sur la côte sud à Rota, près de Caacuteiz. La connexion de ces quatre bases, coupant le centre de l'Espagne, étendait un pipeline de 485 milles de long qui alimentait les bases en pétrole. La présence militaire américaine a également émaillé le reste de l'Espagne. L'Air Force exploitait une petite base aérienne à San Pablo et une base de combattants à Reus, à environ quatre-vingt-dix milles au sud-ouest de Barcelone. La Marine a stocké du pétrole dans un centre d'approvisionnement du nord-ouest de l'Espagne et a conservé du pétrole et des munitions dans un dépôt à Carthagène. L'armée américaine exploitait également sept sites radar à travers le pays.

George Landau, qui a travaillé à l'ambassade avec Duke et est devenu directeur du département d'État pour les affaires espagnoles et portugaises en 1966, a qualifié les bases espagnoles de "joyaux" des bases militaires étrangères américaines. Stratégiquement situés à l'entrée de la Méditerranée, ils étaient un élément clé de la stratégie de dissuasion nucléaire de l'armée. La seizième armée de l'air, dont le siège est à Torrejoacuten, supervisait les bases en Espagne (et au Maroc jusqu'en 1963) et était la plus grande force du SAC à l'étranger. Le SAC a approvisionné les bases espagnoles en avions ravitailleurs et en bombardiers à moyenne portée, essentiels à la fois pour ses programmes d'alerte de bande et d'alerte aéroportée. Les bases offraient également de nombreuses commodités : les militaires pouvaient y vivre à bon marché, le ciel rayonnait de bleu et de clarté presque tous les jours, et le gouvernement espagnol, le moins au début, importait rarement les Américains à propos de quoi que ce soit. "Le Pentagone était absolument amoureux de l'Espagne", a déclaré Landau. &ldquoIls pensaient que c'était le moyen de tout.&rdquo

L'accord de base qui existait en 1966 expirerait dans seulement deux ans, et les responsables américains commençaient à négocier les termes d'un nouvel accord. L'armée américaine avait une bonne chose en Espagne et voulait que la situation reste telle qu'elle était. Mais le gouvernement espagnol avait des objectifs plus ambitieux. « L'Espagne voulait faire partie de l'Europe, une puissance mondiale », a déclaré Joseph Smith, membre du personnel de l'ambassade. &ldquoL'accord de base initial indiquait clairement que l'Espagne était un partenaire junior. Ils voulaient que les États-Unis reconnaissent l'Espagne comme quelque chose de plus grand et d'enfer. Ils voulaient passer d'une relation purement militaire à une relation impliquant la politique au plus haut niveau ». . Les bases, selon Landau, n'étaient pas la principale préoccupation de l'ambassade, elles étaient la seule préoccupation. Sans les bases, les États-Unis n'auraient jamais tendu la main au dictateur militaire espagnol, le général Francisco Franco, à une époque où l'Europe occidentale le considérait encore avec mépris.

Le généralissime Francisco Franco, chef de l'État, président du Conseil des ministres et caudillo d'Espagne par la grâce de Dieu, n'avait pas l'air d'une terreur à poigne de fer. Il était petit et rondouillard, son visage doux dominé par de grands yeux bruns avec de longs cils qui lui donnaient une apparence résolument féminine. Quand il parla, les mots dégringolèrent dans un grincement aigu. Angie Duke l'a décrit comme "le dictateur le moins charismatique que vous ayez jamais vu de votre vie". Pourtant, en même temps, il avait une personnalité assez impressionnante. Il avait d'énormes réserves de pouvoir en lui.»

Franco avait mené les nationalistes de droite à la victoire pendant la guerre civile espagnole de 1936 et 1939. Les deux parties avaient commis d'horribles atrocités contre des civils, et Franco est sorti de ce conflit sanglant avec une réputation de brutalité sans cœur. Pendant la guerre, Franco a ordonné le massacre de tous ceux qui s'opposaient à lui ou représentaient une menace : instituteurs, syndicalistes, prisonniers, soldats blessés. Il a refusé d'entendre les recours en grâce.

Franco idolâtrait Adolf Hitler et Benito Mussolini, et son camp a reçu une assistance militaire massive de leur part pendant la guerre. Mais lorsque la Seconde Guerre mondiale a commencé six mois seulement après la fin de la guerre civile espagnole, il n'avait pas grand-chose à offrir à ses amis. La guerre civile avait dévasté l'Espagne. La plupart des industries du pays étaient en ruines. Environ un demi-million d'Espagnols ont été tués ou sont morts de maladie et de malnutrition. Un autre demi-million avait fui le pays, et ceux qui restaient étaient confrontés à la pauvreté et à la faim généralisées. L'Espagne était un pays brisé et Franco n'était pas en mesure de soutenir les puissances de l'Axe lorsque la Seconde Guerre mondiale a éclaté. Tout au long de la guerre, l'Espagne est restée officiellement neutre.

Les Alliés ont travaillé dur pour maintenir la neutralité de l'Espagne. La Grande-Bretagne était au courant de l'engouement de Franco pour Hitler et Mussolini et l'ambassadeur britannique a rapporté que Franco gardait des photos signées des deux dictateurs sur son bureau. Mais les Britanniques savaient aussi qu'ils ne pouvaient pas se permettre de perdre Gibraltar, le petit bastion britannique qui s'avançait au sud de l'Espagne et qui leur servait de porte d'entrée vers la Méditerranée. Avec les États-Unis et d'autres alliés, ils ont envoyé à l'Espagne du pétrole, du coton, de la nourriture et d'autres matériaux à condition que le pays reste neutre. Franco a accepté avec empressement les marchandises tout en gardant un œil sur les vents changeants de la guerre. Une fois que les États-Unis sont entrés dans la mêlée et que le vent a commencé à se retourner contre les puissances de l'Axe, Franco a commencé à couvrir ses paris. "Désormais", a déclaré un historien, "son énergie devait être consacrée presque impartialement à travailler des deux côtés de la rue tout en gardant l'Espagne épargnée par la guerre".

Pendant ce temps, Franco a poursuivi son comportement brutal en Espagne. Entre 1939 et 1945, le gouvernement franquiste a exécuté des milliers d'opposants politiques, selon une étude, le nombre de morts pourrait avoir atteint 28 000. Le gouvernement a emprisonné des centaines de milliers d'autres et les a condamnés aux travaux forcés. Franco, menacé par des groupes ethniques comme les Basques et les Catalans, a interdit les langues basque et catalane, la musique folklorique et la danse traditionnelle. Le gouvernement a muselé la presse et étouffé toute opposition politique. Seuls les catholiques étaient autorisés à construire des églises et à pratiquer leur religion ouvertement.

La politique intérieure de Franco et ses bavardages pendant la guerre ont dégoûté les Alliés. Après la guerre, les vainqueurs l'ont remboursé. Les Nations Unies naissantes ont exclu l'Espagne de l'adhésion. Puis, lors de sa deuxième réunion, l'ONU. L'Assemblée générale a adopté une résolution recommandant que tous les membres rappellent leurs ambassadeurs de Madrid. Le 4 mars 1946, les États-Unis, la France et la Grande-Bretagne ont signé une déclaration tripartite au peuple espagnol, avertissant qu'ils n'obtiendraient pas de relations complètes avec les trois pays tant que Franco resterait au pouvoir. En 1949, lorsque l'OTAN a été formée, l'Espagne a été tenue à l'écart. Enfin, et peut-être le plus dévastateur, les Alliés ont exclu l'Espagne du plan Marshall, le programme d'aide massive qui a aidé à reconstruire l'Europe après la guerre.

L'Espagne a rampé dans un quasi-isolement pendant plusieurs années, ses seules relations étrangères avec les dictatures du Portugal et de l'Argentine. Le pays était à la traîne par rapport au reste de l'Europe, son économie et son industrie étaient en difficulté, sa population, pour la plupart, désespérément pauvre. Mais Franco, dictateur à vie, savait qu'il pouvait attendre n'importe quelle tempête. Les historiens racontent une anecdote célèbre sur la patience légendaire du dictateur. Comme le raconte l'histoire, Franco gardait deux boîtes sur son bureau. L'un était intitulé « les problèmes que le temps résoudra », l'autre, « les problèmes que le temps a résolus ». La carrière de Franco impliquait de déplacer les papiers de la première case à la seconde.

Et en effet, le temps et l'avènement de la guerre froide ont résolu le problème de l'isolement de l'Espagne. À la fin des années 40, alors que la situation entre les États-Unis et l'URSS devenait de plus en plus tendue, « plus de poids a été accordé à l'aide que l'Espagne pourrait fournir dans la prochaine guerre qu'à tout obstacle qu'elle avait offert dans la dernière », selon l'historien Arthur Whitaker. Franco avait longtemps été un anticommuniste virulent, et dans le nouveau monde de la dissuasion nucléaire, l'emplacement stratégique de l'Espagne semblait de plus en plus utile. De plus, l'idée d'aider l'Espagne semblait désormais plus acceptable : les catholiques américains faisaient pression sur leurs membres du Congrès pour qu'ils apportent une aide économique au pays affamé. Franco a encouragé le réchauffement des relations hispano-américaines. En juillet 1947, il déclara à un journaliste que les États-Unis pourraient obtenir l'utilisation de bases espagnoles s'ils faisaient suffisamment d'efforts. Le Pentagone a poussé pour des bases, et le président Truman n'a pas opposé beaucoup de résistance. "Je n'aime pas Franco et je ne l'aimerai jamais", a-t-il déclaré. &ldquoMais je ne laisserai pas mes sentiments personnels l'emporter sur vos convictions militaires.» Fin 1950, le Congrès a affecté 62,5 millions de dollars d'aide à l'Espagne. En 1951, Stanton Griffis&mdash avec Angie Duke en remorquage arrive en Espagne pour occuper le poste longtemps vacant d'ambassadeur. Cet été-là, des responsables militaires américains ont commencé à parler à Franco des bases militaires en Espagne sous le regard agacé de la Grande-Bretagne. « Les avantages stratégiques qui pourraient découler de l'association de l'Espagne à la défense occidentale », a déclaré le ministre britannique des Affaires étrangères à l'été 1951, « seraient contrebalancés par les dommages politiques qu'une telle association pourrait infliger ». Les responsables militaires américains ont écarté ces protestations. Ils voulaient ces bases.

Le 26 septembre 1953, les États-Unis ont signé trois accords avec l'Espagne qui, ensemble, sont devenus connus sous le nom de Pacte de Madrid.Les États-Unis donneraient à l'Espagne une aide militaire et 226 millions de dollars pour la première année seulement et en échange de l'utilisation de trois bases aériennes existantes à Moracuten, Torrejoacuten et Saragosse. Les États-Unis agrandiraient et moderniseraient les bases, ainsi que construiraient une nouvelle base navale à Rota et dans d'autres installations. Les États-Unis et l'Espagne exploiteraient les bases conjointement, mais les Américains dirigeraient le spectacle. Le pacte resterait en vigueur pendant dix ans et jusqu'en 1963, puis pourrait être prolongé par tranches de cinq ans. Parce que le pacte était un accord exécutif, pas un traité, il ne nécessitait pas l'approbation du Congrès. La nécessité militaire avait pris le pas sur les idéaux de liberté et de démocratie. UNE New York Times l'éditorial a appelé l'accord &ldquo pilule amère.&rdquo &ldquoEspérons&rdquo,&rdquo il a dit, &ldquotque le médicament ne fera pas plus de mal que de bien.&rdquo

En 1959, les rénovations de la base étaient pratiquement terminées et 20 000 soldats américains s'y étaient installés. En décembre de la même année, en signe de nouveau partenariat entre les deux pays, le président Eisenhower s'est rendu à Madrid. Il s'agissait de la première visite à Franco d'un chef d'État occidental depuis son arrivée au pouvoir. Désireux d'annoncer sa nouvelle alliance avec les États-Unis, Franco a ordonné à l'Espagne d'accueillir le président à bras ouverts.

Lorsque l'avion d'Eisenhower a atterri à Torrejoacuten, le président a souri, a descendu les marches et a salué Franco d'une poignée de main ferme. Traditionnellement, saluer un leader latin requiert une abrazo, ou étreinte formelle. Mais le gouvernement américain avait décidé que Franco, un dictateur, ne recevrait qu'une poignée de main, et Eisenhower a respecté la politique. Mais la visite s'est exceptionnellement bien déroulée. Une foule de 500 000 Espagnols s'est entassée sur la route du cortège présidentiel jusqu'à Madrid, bordant les trottoirs sur quinze et vingt de profondeur, agitant des drapeaux et acclamant &ldquoIke ! Ike!&rdquo tandis que les cloches de l'église sonnaient un accueil. (Bien sûr, ils ont applaudi le surnom du président en espagnol&mdash&ldquoEekay! Eekay!&rdquo&mdashmuch au grand amusement d'Eisenhower.) Par respect pour le programme de voyage exténuant du président, Franco a organisé le dîner à 20h45, inhabituellement tôt pour l'Espagne. Au dîner, les deux généraux ont offert des toasts chaleureux à leurs pays respectifs, commentant l'histoire et les objectifs communs des États-Unis et de l'Espagne. Lorsqu'ils se séparèrent le lendemain, le président et le généralissime échangèrent non pas un mais deux abrazos. Franco, rejeté par la plupart du monde, avait été adopté par la plus grande puissance du monde.

Portée par l'argent américain et le sceau de l'approbation américaine qui a encouragé les investisseurs étrangers à s'installer, l'Espagne a lentement commencé à sortir de la pauvreté. À la fin des années 1950 et au début des années 1960, Franco, maintenant dans la soixantaine, a permis à une poignée de ministres avant-gardistes de son cabinet de moderniser l'économie. Ils ont sabré le budget, dévalué la peseta et ouvert le pays aux produits étrangers. Dans le même temps, le niveau de vie en Europe occidentale a augmenté. Les Européens avaient de l'argent à brûler, et tout à coup, l'argent et les touristes étrangers ont commencé à affluer en Espagne. Des engins de construction et des grues ont surgi dans tout le pays, et des barrages et des gratte-ciel modernes s'étendaient dans le ciel. Entre 1960 et 1965, le produit national brut de l'Espagne a grimpé d'un étonnant 65 %. Pendant cette même période, 36 millions de touristes ont dépensé 3,5 milliards de dollars en Espagne, dont 1,1 milliard en 1965 seulement. La même année, l'Espagne a franchi une nouvelle étape : le revenu par habitant a atteint 500 $ par an, ce qui signifie que les Nations Unies ne classent plus l'Espagne comme un « pays en développement ».

L'Espagne que l'ambassadeur Duke a vue en 1966 était bien loin du pays brisé et appauvri qu'il avait vu en 1951 avec Stanton Griffis. Mais le pays est resté une terre de contrastes profonds, à la fois tout à fait moderne et scandaleusement primitif. Le magazine espagnol ¡Hola !, un peu comme La vie magazine aux États-Unis, offre un regard perspicace sur la société espagnole de l'époque. Les numéros du début de 1966 offraient des images et des photos sans fin couvrant les allées et venues des riches et des célébrités : mariages royaux, bals des débutantes et voyages de ski de Jackie Kennedy avec John-John et Caroline. Les photos montraient des femmes portant les dernières modes et coiffures, prises en sandwich entre des publicités en couleur pour les téléviseurs, les lave-vaisselle et Johnnie Walker Red Label.

Cette Espagne moderne et à la mode était un monde loin du désert de Palomares, où la plomberie intérieure était encore un luxe. La station balnéaire moderne de Marbella, avec ses hôtels de grande hauteur, ses terrains de golf bien entretenus et ses immeubles d'appartements vitrés, n'était qu'à quelques centaines de kilomètres de la côte de Palomares. Pourtant, cela ressemblait à une autre planète. Il était difficile d'imaginer les producteurs de tomates de Palomares se prélasser au bord de la piscine, siroter des cocktails glacés et feuilleter ¡Hola ! pour des nouvelles de la nouvelle coupe de cheveux audacieuse de Mia Farrow.

Le fossé entre ces deux Espagnes était si grand que ¡Hola ! jamais mentionné l'incident de Palomares. Angier Biddle Duke, cependant, s'intègre parfaitement dans ses pages, apparaissant dans deux articles au début de 1966. L'un le montrait avec Robin en train de contempler un tableau alors qu'ils inauguraient un nouveau centre culturel américain à Madrid. L'autre comprenait une photo de deux pages d'un voyage de chasse avec l'ambassadeur, divers ministres du gouvernement et le généralissime Franco lui-même. Duke a posé avec un fusil de chasse, partageant un verre avec Franco autour du feu de joie. Il avait l'air parfaitement à l'aise au milieu de la richesse et du pouvoir. Et c'était une bonne chose pour lui. L'ambassadeur aurait besoin de tout son charme et de ses relations au début de 1966, l'accident de Palomares ébourifferait beaucoup de plumes et Angie devrait les lisser.

Dans les jours qui ont immédiatement suivi l'accident, la principale préoccupation du gouvernement espagnol&mdashand de Duke&mdash était de maintenir le cap sur la presse. Le gouvernement espagnol voulait que le mot « ldquonucléaire » ne soit pas du tout dans l'actualité, de peur que le public ne soit au courant des survols nucléaires, de la radioactivité ou d'une éventuelle contamination. L'accident était un malheureux accident d'avion, pas plus. Mais la presse internationale a rapidement eu vent de l'accident, et les journalistes flairaient déjà. Les gouvernements américain et espagnol ont accepté de leur en dire le moins possible dans l'espoir qu'ils s'en aillent. Le jour de l'accident, à 21h45. à Madrid, le service d'information des États-Unis, le ministère de la Défense et le département d'État ont publié une déclaration conjointe sur l'accident à l'UPI, l'Associated Press, Reuters, ABC et Étoiles et rayures. Il lisait, dans son intégralité :

Un bombardier B-52 de la 68e Bomb Wing, Seymour Johnson AFB, N.C. et un ravitailleur KC-135 du 910e escadron de ravitaillement en vol, Bergstrom AFB, Texas, se sont écrasés aujourd'hui au sud-ouest de Carthagène, Espagne, lors d'opérations aériennes programmées. Il y a des rapports de quelques survivants. Une équipe d'enquête sur les accidents de l'Air Force a été dépêchée sur les lieux. Des détails supplémentaires seront disponibles au fur et à mesure de l'avancement de l'enquête.

Au cours des deux jours suivants, Duke a gardé un œil sur les journaux alors que l'histoire bouillonnait dans la presse internationale. L'ambassade a envoyé un flux constant de rapports à Washington. Dans les jours qui ont suivi l'accident, des histoires courtes et simples ont été publiées dans les journaux britanniques et américains. Quelques journaux ont émis l'hypothèse que les avions pourraient avoir transporté des armes nucléaires. Dans le même temps, la presse espagnole a publié des articles dans les journaux, à la télévision et à la radio sans aucun commentaire critique, traitant l'accident simplement comme un événement d'actualité inhabituel.

Le mercredi 19 janvier, deux jours après l'accident, l'histoire semblait tourner court, au grand soulagement des responsables espagnols et américains. Ce jour-là et le lendemain, Duke s'est assis pour discuter de la situation avec son contact clé au ministère espagnol des Affaires étrangères, Ángel Sagáz, qui dirigeait la section nord-américaine. Lors des réunions, Sagàacutez semblait calme mais préoccupé par les répercussions si le public espagnol découvrait que des bombardiers américains à armes nucléaires survolaient régulièrement l'Espagne. &ldquoSagáz a également mentionné, sans trop de stress, que des histoires sensationnelles sur des bombes manquantes et des radiations pourraient exciter le public espagnol,» Duke a rapporté dans un câble au secrétaire d'État.

À un moment donné au cours des réunions, les Américains ont demandé de publier une déclaration de gratitude pour l'aide de l'Espagne dans les efforts de recherche et de sauvetage. Sagáz et d'autres responsables espagnols ont rejeté l'idée. L'histoire était déjà en train de mourir dans la presse, disaient-ils, et ils ne voulaient certainement pas qu'elle ressuscite. Duke a insisté sur le fait : si, par hasard, l'histoire reprenait, il serait bon d'avoir une déclaration prête. Sagacutez a accepté et Duke a rédigé une déclaration de sept paragraphes fournissant quelques détails de base sur l'accident et remerciant les autorités espagnoles pour leur aide.

Bien que la réunion se soit bien déroulée, des signes de problèmes ont émergé. Certains responsables du ministère des Affaires étrangères de niveau inférieur ont exprimé leur surprise que ces opérations de ravitaillement risquées aient lieu par voie terrestre. À peu près à la même époque, le vice-président espagnol Agustín Muñoz Grandes a rencontré le général de l'US Air Force Stanley Donovan, chef du Joint U.S. Military Group et principal contact militaire de l'ambassadeur duc, pour suggérer que les ravitaillements aient lieu sur l'eau, plutôt que sur le territoire espagnol. Muñoz Grandes a également posé une question inconfortable : les États-Unis avaient-ils des engins nucléaires stockés sur le territoire espagnol ? Bien que l'armée américaine ait stocké des armes nucléaires en Espagne depuis 1958, sa politique était stricte et inflexible : ne jamais dire à personne exactement où se trouvaient les armes. « Le sujet était encore très délicat », a déclaré l’ancien membre du personnel de l’ambassade Joseph Smith. &ldquoCela ne me surprend pas que Muñoz Grandes ne le sache pas&mdashor n'en ait pas la certitude.» Le général Donovan était un homme franc et franc qui imitait Curtis LeMay, à la fois dans son attitude mordante de cigares et dans son discours direct. "Il n'était pas stupide", a déclaré Smith. &ldquoJe ne peux pas croire que Donovan lui aurait dit quoi que ce soit.&rdquo

Malgré ces heurts diplomatiques, Duke a déclaré à Washington que la tension restait faible et que les deux parties coopéraient. Les responsables militaires et gouvernementaux à Madrid se sentaient bien face à la situation. Le 19 janvier, un câble secret adressé aux chefs d'état-major interarmées à Washington a sonné d'optimisme : "Les responsables de l'ambassade américaine rapportent que le ministère espagnol des Affaires étrangères est d'avis que la couverture a atteint son apogée et va maintenant diminuer", lit-on. &ldquoLes demandes des agences de presse américaines à Madrid ont considérablement diminué.&rdquo

L'optimisme ne durera pas. Un jeune reporter du nom d'Andréo del Amo était sur le point de bouleverser la diplomatie délicatement équilibrée de l'ambassadeur Duke. La veille au soir, del Amo, un journaliste de l'UPI de vingt-cinq ans, était parti pour Palomares avec Leo White, un londonien Daily Mirror journaliste, pour enquêter sur la scène de première main.

Ils ont conduit toute la nuit et sont arrivés sur le chemin de terre menant à Palomares vers 6 h 30 le mercredi 19 janvier. Alors qu'ils se dirigeaient vers la ville, ils ont vu des épaves et ce qui ressemblait à des moteurs d'avion et s'étalaient sur une colline. Ils ont arrêté la voiture, pris des photos et continué. Au centre de la ville, ils ont vu des guardias civiles en patrouille, mais personne n'a regardé les deux reporters. Del Amo a demandé à un villageois où il pouvait trouver les Américains et a été dirigé vers le camp dans le lit asséché de la rivière. Le récit le plus complet de ce qui s'est passé ensuite est enregistré dans le livre de Tad Szulc Les Bombes de Palomares :

En remontant la route, del Amo a soudainement appuyé sur ses freins. Comme il l'a dit plus tard, il est devenu « tout excité » par ce qu'il a vu. De longues files d'aviateurs américains en treillis ou en combinaison jaune vif se déplaçaient à travers les champs, battant les buissons, les plants de tomates et les touffes de végétation avec de longs bâtons et des cannes. Ils le faisaient avec une extrême minutie, pensa del Amo, alors qu'ils avançaient lentement presque épaule contre épaule. D'autres aviateurs, plus près de la route, vérifiaient le sol avec des instruments portables del Amo et White supposés être des compteurs Geiger.

Les deux hommes ont continué vers le camp et ont vu une frénésie d'activité. La queue du B-52 reposait toujours dans le lit de la rivière, avec les bus bleus de l'Air Force qui avaient transporté les aviateurs de Morón et Torrejón éparpillés autour d'elle. Des officiers américains, des aviateurs et des guardias civiles bourdonnaient autour du camp. Au centre de l'activité se tenait le général Wilson dans sa capote bleue, donnant des ordres et recevant des rapports. Les deux journalistes ont posé quelques questions mais n'ont reçu que peu d'informations. Mais del Amo en avait assez pour un premier rapport. Il a conduit à Vera pour appeler son premier récit à Madrid. Après le déjeuner, les deux reporters sont retournés au camp du lit de la rivière pour retrouver le directeur de l'information de la Seizième Air Force, le colonel Barnett Young, qui leur a dit que les aviateurs sur le terrain cherchaient simplement des épaves. Lorsque les journalistes ont demandé si les avions transportaient des armes nucléaires, Young a « explosé de colère », selon del Amo, en criant : « Ce n'est pas un endroit pour les histoires de scandale ou les hypothèses scandaleuses ! » Young a averti les journalistes d'arrêter de fouiner.

Alors que les deux reporters se dirigeaient vers le village, un jeune soldat de la police de l'air a fait signe à leur voiture. Se préparant pour une autre confrontation, les journalistes ont plutôt été frappés par un coup de chance. L'air désespéré, l'aviateur a demandé si l'un des hommes parlait espagnol. Del Amo a répondu que oui. &ldquoSuper,», dit le policier de l'air. &ldquoIl y a un gars dans ce champ de haricots, et je dois le sortir de là.&rdquo Del Amo a dit qu'il serait heureux de traduire.

Les deux reporters pénétrèrent péniblement dans le champ de haricots et Del Amo traduisit le message de l'aviateur, disant au fermier qu'il devait quitter le champ à cause de la radioactivité dangereuse. Sur le chemin du retour à la voiture, del Amo a demandé à l'aviateur si l'Air Force s'inquiétait des bombes. Leur conversation, enregistrée en Les bombes de Palomares, ouvrirait grand les portes de l'histoire de Palomares :

&ldquoComment savez-vous pour les bombes ?» demanda l'aviateur, soudain méfiant.

&ldquoEnfer,&rdquo del Amo lui a dit, &ldquoJe viens de rentrer du camp.&rdquo

Le policier de l'air était rassuré. "Eh bien, ils en ont trouvé trois très peu de temps après le crash, mais ils sont inquiets car ils n'ont pas trouvé l'autre", a-t-il déclaré. Ils atteignirent la voiture et il montra les emplacements où les trois bombes avaient été trouvées. &ldquoOne était dans le lit de la rivière où se trouve maintenant le camp,», expliqua-t-il. &ldquoLa deuxième bombe était près de cette maison blanche là-bas, vous voyez ? Et le troisième dans ces collines en face de vous. Maintenant, ils sont tous inquiets pour la quatrième bombe.»

Del Amo s'est précipité vers Vera. Il a appelé le bureau de Madrid et lui a parlé des quatre bombes, de la radioactivité et d'une arme nucléaire manquante et de tout ce que les gouvernements voulaient cacher.

Ce soir-là, à Madrid, Duke eut vent de la dépêche de del Amo. À 21h46, il a envoyé un câble laconique à Washington : "Je viens d'apprendre qu'un correspondant local de l'UPI a déposé aujourd'hui un article sur l'accident du B-52/KC-135 pour effectuer trois bombes atomiques récupérées dans l'épave, mais une est toujours portée disparue et que des centaines de soldats américains peigner la campagne avec des compteurs Geiger. & raquo Il a ajouté, & raquo Ce qui précède peut conduire à une escalade du traitement médiatique et à un changement rapide dans les circonstances actuelles. & rdquo

Le lendemain matin, 20 janvier 1966, Le New York Times a couru l'histoire d'UPI à la première page. Le titre disait, &ldquoU.S. Dit pour chasser le périphérique atome perdu. & rdquo L'article a commencé:

Des hommes de l'armée de l'air des États-Unis ont été signalés aujourd'hui à la recherche d'un engin atomique qui aurait disparu après la collision d'un bombardier nucléaire B-52 et d'un avion-citerne lundi lors d'une mission de ravitaillement.

Les responsables américains à Madrid et ici dans le sud-est de l'Espagne ont refusé de confirmer ou d'infirmer qu'une bombe nucléaire avait été transportée par le B-52, qui s'est écrasé sur le ravitailleur KC-135 près d'ici.

Mais ils ont donné tous les signes qu'ils en cherchaient un. Des centaines de militaires américains fouillaient les lieux du crash, certains armés de compteurs Geiger. Palomares est un village situé à un peu plus d'un mile à l'intérieur des terres sur la côte sud-est de l'Espagne, à environ 95 miles à l'est de Grenade.

Lorsqu'on lui a demandé à quoi servaient les compteurs Geiger, le colonel Barnett Young, directeur de l'information de la 16e armée de l'air à la base aérienne de Torrejöacuten, près de Madrid, a demandé en retour : "Pourquoi utilisez-vous normalement les compteurs Geiger ?"

L'article, qui décrit ensuite la recherche massive en cours près de Palomares, n'a pas fait sensation en Espagne le 20 janvier. Exerçant son emprise de fer sur la presse, le gouvernement espagnol n'a autorisé aucun grand journal étranger à entrer dans le pays ce jour-là. Lorsque le ministre des Affaires étrangères Fernando Castiella a convoqué Duke à une réunion ce soir-là, ils ont passé la plupart du temps à discuter du territoire longtemps contesté de Gibraltar et ont à peine mentionné Palomares.

Mais l'orage n'avait été que retardé. Le lendemain, l'article de l'UPI a atterri sur le bureau de Franco, envoyé par l'ambassade d'Espagne à Washington. Le généralissime n'était pas content.

Peu après midi le 21 janvier, le ministre espagnol des Affaires étrangères a appelé Duke pour signaler que Franco avait lu l'article de l'UPI et était extrêmement préoccupé. Ángel Sagáz, le directeur des affaires nord-américaines, se rendait à l'ambassade des États-Unis pour discuter de la situation.

Sagàacutez arriva à l'ambassade agité et bouleversé. Franco a tiré sur les gens à volonté, et Sagàacutez a sans aucun doute senti le viseur tourner dans sa direction. C'était une crise. Il a dit à Duke : qui étaient ces « responsables des États-Unis » mentionnés dans l'article ? Et quels étaient ces autres rapports, citant des « habitants espagnols de la zone de l'accident » qui s'étaient plaints de survols nucléaires ? Si cela se transformait en une alerte aux radiations, cela pourrait anéantir l'industrie du tourisme. Il pensait que les États-Unis et l'Espagne avaient travaillé ensemble pour contenir la presse, mais comme ce n'était évidemment pas le cas, le gouvernement espagnol pourrait prendre les choses en main. Peut-être qu'il convoquerait sa propre conférence de presse, pour au moins faire tourner l'histoire en faveur de l'Espagne.

Duke, l'homme qui pouvait calmer les rois, a répondu. Il a compris pourquoi Sagàacutez était contrarié. Il s'agissait d'une situation délicate qui préoccupait beaucoup les deux gouvernements. Les deux devaient rester calmes et travailler ensemble. Il n'avait aucune idée de qui étaient les &ldquoresponsables des États-Unis»&mdash, ni lui ni personne sous son contrôle n'avaient parlé au journaliste de l'UPI, mais il irait au fond des choses. Pendant ce temps, le général de l'US Air Force Stanley Donovan, le principal contact militaire de Duke, était en visite à Palomares et s'attendait à revenir à tout moment. À son retour, Donovan recevait un rapport de situation à jour et décidait ensuite de la suite à donner. Tout irait bien s'ils restaient ensemble.Sagáz s'est calmé et a accepté d'attendre d'autres rapports de la scène.

Après la réunion, Duke s'est mis au travail. Donovan lui a donné un aperçu de Palomares : la quatrième bombe manquait toujours, mais l'armée de l'air suivait chaque piste, les experts avaient identifié plusieurs petites zones radioactives, qui étaient maintenant fermées et en attente de réparation. examinaient des personnes de la région qui auraient pu être exposées. Les habitants de la région semblaient un peu craintifs, mais il n'y avait pas de panique de masse. Des équipes médicales espagnoles, des experts nucléaires et des autorités civiles étaient sur place et ont coopéré. La situation semblait sous contrôle. Cependant, une foule croissante de la presse internationale pullulait dans la région, y compris UPI, Paris Match, CBS-TV et certains médias britanniques.

Duke a ensuite appelé le chef du bureau de l'UPI, Harry Stathos, pour lui donner son avis. Il a réfuté les "responsables des États-Unis" cités dans l'article et a demandé où il avait trouvé cette information. Le Stathos ébranlé a commencé à faire marche arrière. Il a dit qu'il avait obtenu l'information de troisième main et s'est excusé d'avoir déposé l'histoire sans revérifier auprès de l'ambassade.

Il était environ 7h30 du soir le 21 janvier, le vendredi suivant l'accident. Duke a appelé Sagàacutez avec un résumé et a proposé d'envoyer un officier de l'ambassade avec un rapport complet, que Sagàaacutez a rapidement accepté. L'officier qui a informé Sagacutez a indiqué qu'il avait écouté attentivement, en particulier l'histoire du chef du bureau de l'UPI. Il semblait que Sagàacutez voulait que cette partie de l'histoire soit particulièrement claire à rapporter à ses supérieurs. L'ambassade a assuré à Sagácutez qu'elle était ouverte à toute suggestion espagnole sur la façon de gérer la situation, mais qu'elle pensait qu'ils devraient continuer à travailler en étroite collaboration. Sagáz a accepté. La crise du jour était terminée.

Mais la crise plus large ne l'était pas. Le gouvernement espagnol ne serait pas apaisé aussi facilement que Sagacutez. Le lendemain matin, le général Donovan a rencontré le vice-président espagnol Muñntildeoz Grandes pour lui donner les dernières nouvelles de Palomares. Muñoz Grandes n'a pas semblé contrarié, mais il a répondu par une demande : les vols nucléaires au-dessus du territoire espagnol doivent être arrêtés jusqu'à nouvel ordre.

La demande ne semblait pas provenir de Muñntildeoz Grandes. Militaire, il a toujours été coopératif et amical envers les Américains, "le seul ami que nous ayons vraiment", selon George Landau. Très probablement, l'interdiction était venue du côté civil du gouvernement espagnol, ou peut-être de Franco lui-même. Et cela n'avait probablement pas grand-chose à voir avec la préoccupation de l'Espagne pour son peuple, le gouvernement se serait peut-être simplement armé d'une monnaie d'échange pour les renégociations de la base de 1968.

Le décret de Muñoz Grandes signifiait peu pour la route du Chrome Dome au-dessus de l'Espagne. Bien que certains rapports aient affirmé que le SAC avait abandonné la route, les membres du personnel de l'ambassade des États-Unis ont déclaré que les vols se sont poursuivis mais ont commencé à faire le plein au-dessus de l'eau. Mais le décret avait aussi une autre implication : plus de nucléaire logistique vols non plus. Les États-Unis ne pouvaient pas faire voler des bombes nucléaires au-dessus de l'Espagne juste pour les amener ailleurs, comme dans des dépôts de stockage en Allemagne, par exemple. La plupart considéraient ces bordures comme un simple inconvénient : les avions pouvaient être détournés au-dessus des océans ou d'autres pays. Mais d'autres ont vu des nuages ​​se rassembler à l'horizon. Et si d'autres pays européens&mdashGrande-Bretagne, France, Allemagne&mdashcraignant un accident de Palomares, commençaient à poser des questions ? Et s'ils exigeaient que les États-Unis retirent les bombes nucléaires de leurs bases, les sous-marins nucléaires de leurs eaux, les avions nucléaires de leurs cieux ? Si la décision de l'Espagne provoquait un effet domino, la stratégie nucléaire des États-Unis pourrait être écourtée. Tout en Espagne devait être rafistolé le plus rapidement possible. Au cours des mois suivants, l'ambassadeur Duke a constamment reçu une question de la part de la Défense : quand pouvons-nous rétablir les survols ?

Duke prévoyait d'autres problèmes à venir, et pas seulement du gouvernement espagnol. L'histoire avait éclaté et des hordes de journalistes internationaux se massaient sur la rive sud de l'Espagne. Malgré les meilleurs efforts de Duke, Palomares devenait un événement d'actualité international. Il s'est préparé à une longue lutte, concluant sa dépêche du 22 janvier à Washington par un avertissement et un plaidoyer :

Croyez que nous devons être préparés à un traitement médiatique continu et peut-être accru des accidents jusqu'à ce que la quatrième bombe soit localisée et retirée. Si beaucoup plus de temps s'écoule sans succès dans la recherche, nous pouvons être confrontés à la nécessité pratique d'admettre officiellement qu'une bombe manque toujours. Cela comporte à son tour des dangers évidents, notamment le déclenchement potentiel de nouvelles déclarations officielles du GOS [gouvernement espagnol], y compris éventuellement une référence publique à la demande espagnole d'arrêter le ravitaillement et/ou le survol des avions nucléaires. Il est donc manifestement de la plus haute urgence qu'aucun effort ne soit épargné pour localiser la quatrième bombe dans un délai minimum. Exhortez toutes les ressources américaines nécessaires à être fournies pour la recherche.


Nucléaire perdu et trouvé : le moment où les États-Unis ont égaré les bombes à hydrogène

Au cours de l'opération Chrome Dome, les États-Unis ont perdu quatre bombes à hydrogène au large des côtes espagnoles.

HVoici ce que vous devez retenir : Les Soviétiques allaient sûrement chercher l'arme, et la Maison Blanche a fait pression. Prés. Lyndon Johnson a rejeté les assurances de la Marine selon lesquelles la bombe était perdue à jamais en mer. Mais trouver un objet de la taille d'un kayak dans des centaines de kilomètres carrés de fond marin mal cartographié semblait presque impossible.

Lorsqu'une opération de routine de la guerre froide a terriblement mal tourné, deux avions sont tombés, sept hommes sont morts, un village a été contaminé et une bombe à hydrogène a disparu.

La recherche et le nettoyage ont nécessité 1 400 personnels américains et espagnols, une douzaine d'avions, 27 navires de la marine américaine et cinq sous-marins. Il a coûté plus de 120 millions de dollars et beaucoup du capital diplomatique.

Et cela a fait d'un obscur théorème mathématique du XVIIIe siècle une solution pratique pour trouver de véritables aiguilles dans des meules de foin.

Vers 10 heures du matin le 17 janvier 1966, deux B-52G du 31st Bomb Squadron basé en Caroline du Nord ont approché deux pétroliers KC-135 au-dessus de la côte espagnole au sud-ouest de Carthagène.

Les bombardiers transportaient chacun quatre bombes à hydrogène B-28 de 1,5 mégatonne dans le cadre de l'opération Chrome Dome, une mission de dissuasion américaine qui a placé des bombardiers nucléaires aux portes de l'Union soviétique.

La rupture qui en a résulté a détruit le pétrolier dans une boule de feu de carburéacteur enflammé. Les quatre membres d'équipage à bord du pétrolier sont morts. Cent tonnes d'épaves enflammées sont tombées sur le hameau aride de Palomares, près de la mer Méditerranée.

Trois des quatre bombes H à bord du bombardier y sont également tombées.

Dans les 24 heures, une équipe d'intervention en cas de catastrophe de l'US Air Force est arrivée de la base aérienne de Torrejon, près de Madrid. Des spécialistes des laboratoires d'armes de Los Alamos et de Sandia – et des unités logistiques de l'Air Force – sont descendus sur la petite ville rurale.

Les équipes de recherche ont trouvé les trois bombes H en une journée. L'un a atterri sur une pente douce, son enveloppe relativement intacte. Les explosifs puissants contenus dans les deux autres bombes ont explosé à l'impact, soufflant des cratères de 100 pieds de large dans le sol sec et dispersant du plutonium, de l'uranium et du tritium à travers le paysage.

La longue histoire d'habitation humaine de la région a compliqué la recherche de terres. Almeria, la province où se trouve Palomares, a accueilli une industrie minière pendant plus de 5 000 ans. D'innombrables puits de mines, creusements et dépressions ponctuent son paysage sec rendu célèbre par les westerns spaghettis qui y sont tournés.

Pendant plusieurs semaines, les troupes américaines et la police espagnole ont fouillé la zone avec des détecteurs de rayonnement, mais n'ont pas réussi à trouver la quatrième bombe. Des témoins oculaires ont affirmé que quelque chose sur un parachute est tombé dans la mer.

La marine américaine a déplacé un remorqueur de la flotte vers la côte espagnole dans les huit heures suivant l'accident. Cinq jours après le crash, l'Air Force a officiellement demandé à la Navy de l'aider à retrouver la bombe manquante. La Marine a fait appel à l'un de ses sorciers résidents pour cette tâche.

Assistant au travail

John Piña Craven a regardé la pièce et a livré la marchandise. Beau, brillant et accompli, il a étudié l'ingénierie et l'hydraulique au California Institute of Technology et à l'Université de l'Iowa après son service décoré pendant la Seconde Guerre mondiale.

À son retour au service de la Marine en tant que scientifique civil, il a résolu un problème structurel avec l'USS à propulsion nucléaire Nautile et a supervisé le programme de missiles balistiques sous-lancés Polaris.

Après la perte du sous-marin USS Batteuse en 1963, la Navy confia à Craven – maintenant à la tête de son bureau des projets spéciaux – la responsabilité du sauvetage en haute mer et de la recherche sur le sauvetage. Trois ans plus tard, il devait retrouver la bombe H manquante… et rapidement.

Les Soviétiques allaient sûrement chercher l'arme, et la Maison Blanche a fait pression. Prés. Lyndon Johnson a rejeté les assurances de la Marine selon lesquelles la bombe était perdue à jamais en mer. Mais trouver un objet de la taille d'un kayak dans des centaines de kilomètres carrés de fond marin mal cartographié semblait presque impossible.

Après des semaines de recherches sous-marines infructueuses par des plongeurs et des sonars, Craven s'est tourné vers le monde magique des mathématiques. Une obscure théorie des probabilités vieille de 250 ans pourrait fonctionner.

Dans un manuscrit inédit datant des années 1760, le ministre et statisticien anglais Thomas Bayes a d'abord proposé l'idée qui porte son nom. Le théorème de Bayes décrit mathématiquement comment « en mettant à jour nos croyances initiales avec de nouvelles informations objectives, nous pouvons obtenir une croyance nouvelle et améliorée », selon l'écrivain scientifique Sharon Bertsch McGrayne.

Craven a réalisé que le théorème de Bayes pourrait améliorer les croyances de l'équipe de recherche sur l'endroit où se trouvait la bombe manquante. Il a d'abord commandé une carte détaillée du fond marin au large de Palomares, puis a demandé à ses experts en sauvetage et en recherche de parier sur tous les événements possibles qui auraient pu se produire pendant la chute de la bombe.

La bombe avait deux parachutes - quelles étaient les chances que l'un d'eux s'ouvre ? Que les deux ont ouvert ? Cela non plus ? Quelles étaient les chances qu'il tombe directement dans l'eau ? Et s'il tombait à tel ou tel angle ? L'équipe de Craven a exploré des centaines de possibilités et calculé les probabilités de chacune.

Croyance quantifiée

Les probabilités calculées mettent l'emplacement de la bombe dans de nombreux endroits différents au large. Les mathématiciens de Craven ont ensuite calculé la probabilité de chaque emplacement proposé sur la base du premier tour de paris et des probabilités attribuées à chaque emplacement.

Essentiellement, les mathématiciens ont quantifié leurs croyances sur l'endroit où ils pensaient que la bombe était allée, sur la base des scénarios qu'ils avaient élaborés. Ils ont finalement cartographié leurs croyances sur le fond de l'océan.

Cette "carte de probabilité" indiquait les endroits les plus prometteurs pour rechercher la bombe perdue - mais ces endroits étaient loin des techniques de recherche conventionnelles. mentionné c'était. Les paris des scientifiques indiquaient que la bombe était nulle part près de l'épave des avions.

La Marine a envoyé les sous-marins de recherche Alvin et Aluminaut pour vérifier les emplacements, mais leurs recherches se sont avérées vides. Les sorciers de Craven ont recalculé leurs chances en fonction des nouvelles informations de recherche. Plus de temps passa.

Après que la Maison Blanche a reçu le dernier rapport de Craven, Johnson a demandé à un groupe de « vrais experts » de résoudre le problème. Mais après avoir examiné le rapport de Craven, un groupe d'experts du Massachusetts Institute of Technology et de l'Université Cornell a convenu que la méthode étrange de Craven était la meilleure disponible.

Pendant ce temps, le témoignage d'Orts a reçu un nouveau regard. Invité à bord du dragueur de mines USS Sommet, le pêcheur a dirigé le navire vers un endroit où le sonar a capté un signal prometteur.

Il se trouvait juste au-dessus d'un patch à haute probabilité sur la dernière carte recalculée de Craven.

Descendant jusqu'au fond marin à 2,550 pieds plus bas, le Alvin trouvé un parachute recouvrant un objet métallique cylindrique. Le sous-marin a tenté de l'attraper, mais la tentative a échoué et la bombe a glissé dans les profondeurs.

Trois semaines plus tard, un premier modèle de submersible télécommandé a déplacé la bombe mais s'est enchevêtré dans le parachute. En risquant tout sur une seule opération, les contrôleurs ont ramené le sous-marin et sa bombe enchevêtrée à la surface ensemble.

Deux ans après l'incident de Palomares, l'équipe de Craven a appliqué des techniques de recherche bayésiennes pour rechercher à nouveau un objet perdu - le sous-marin nucléaire USS Scorpion. Le sous-marin a coulé sans toucher aux Açores le ou vers le 21 mai 1968.

Une fois de plus, la magie mathématique a confirmé une sorte d'information de "témoin auditif" - cette fois sous la forme d'enregistrements sous-marins d'hydrophones de la rupture du sous-marin alors qu'il tombait en dessous de la profondeur d'écrasement.

Magie utile

La technique peu orthodoxe de Craven a fait ses preuves à maintes reprises au cours des décennies suivantes.

En 2009, le vol 447 d'Air France reliant Rio de Janeiro à Paris s'est écrasé dans le centre de l'Atlantique et a coulé à plus de trois kilomètres sous la surface. Les enquêteurs français ont fouillé pendant deux ans sans trouver l'épave.

Enfin, les enquêteurs se sont tournés vers le cabinet de conseil américain Metron. L'entreprise a appliqué la méthode de Craven à l'ensemble de l'effort de recherche à ce jour et a attribué des probabilités aux événements, aux scénarios et aux emplacements.

Les analystes de Metron ont pris des données sur la dynamique de vol, les performances des avions, les vents et courants locaux… et leur ont attribué des cotes. Ensuite, ils ont répété la procédure avec les données des recherches précédentes pour AF447 et ont utilisé le théorème de Bayes pour mettre à jour leurs croyances sur l'endroit où l'accident s'est produit.

Effectivement, les nouvelles probabilités indiquaient un endroit que les enquêteurs avaient précédemment négligé.

Une semaine plus tard, les équipes de recherche ont récupéré les boîtes noires de l'avion à trois kilomètres et demi de profondeur.

Mais les techniques de recherche bayésienne nécessitent au moins certains bonnes données avec lesquelles travailler.

Pour la recherche en cours du vol 370 de Malaysian Airlines disparu, il n'y a pas grand-chose avec quoi travailler. Presque tout est crédible. C'est-à-dire, presque quoi que ce soit - vous ne pouvez pas vraiment parier sur des enlèvements extraterrestres ou des trous noirs.

Sans témoins, sans débris et une zone de recherche dans la partie la moins bien comprise de l'océan du monde, même les sorciers mathématiques ne peuvent pas faire. Mais même alors, peu de gens pensaient il y a 50 ans que la bombe perdue de Palomares réapparaîtrait un jour.


Le jour où nous avons perdu la bombe H

Le 17 janvier 1966, un B-52 a explosé au-dessus de l'Espagne alors qu'il était ravitaillé par un pétrolier KC-135, faisant pleuvoir des débris et un quatuor de bombes nucléaires Mark 28 non armées sur le village agricole côtier de Palomares. Jusqu'au moment où les avions se sont désagrégés, il s'agissait d'une mission de routine de l'US Air Force, faisant partie d'un programme qui maintenait les bombardiers nucléaires à portée de la Russie à tout moment, un effort pour dissuader l'Union soviétique de lancer une frappe préventive.

Incapable de garder l'accident secret, l'armée s'est empressée de localiser les armes nucléaires manquantes. En fin de compte, trois des quatre bombes sont tombées sur terre et deux ont fait exploser leurs explosifs puissants, ce qui en fait des bombes à effet mdashin et mdash sales. Le quatrième a atterri dans la mer Méditerranée, où il est resté pendant 80 jours avant d'être localisé et récupéré.

Dans le nouveau livre "Le jour où nous avons perdu la bombe H" (Ballantine), l'auteur Barbara Moran livre le récit définitif de cette catastrophe de la guerre froide, qui a coûté la vie à sept aviateurs. Plus tôt ce mois-ci, Moran s'est entretenu avec Échec sur l'accident, ses suites et les dernières nouvelles de Palomares, où la contamination au plutonium reste un sujet controversé.

Pourquoi les Américains ne se souviennent-ils pas de l'incident de Palomares ?
Il y a deux réponses, dont aucune n'est totalement satisfaisante. Tout d'abord, cela s'est produit en Espagne et s'est terminé assez rapidement. Pendant que cela se produisait, c'était les nouvelles en première page. Mais les Américains ont une courte durée d'attention, en particulier pour les choses qui se passent à l'étranger, et les gens sont vite passés à autre chose.

L'autre problème, c'est qu'au début de 1966, la guerre du Vietnam s'intensifiait. C'était une époque où les Américains s'inquiétaient moins de la guerre avec la Russie que du Vietnam.

Pourquoi l'US Air Force faisait-elle voler des armes nucléaires au-dessus de l'Espagne ?
Le Strategic Air Command (SAC) avait une politique appelée alerte aéroportée où ils maintenaient des B-52 à armes nucléaires dans les airs à tout moment. L'idée était s'il y avait toujours un bombardier dans les airs qui se prémunirait contre une attaque surprise. Les États-Unis avaient un accord avec l'Espagne qui nous permettait de survoler le territoire espagnol, où nous avions des bases aériennes et des ravitailleurs.

Comment l'accident s'est-il produit ?
Afin d'effectuer ces vols longue distance, l'Air Force devait garder les B-52 en l'air pendant environ 24 heures, ce qui nécessitait de les ravitailler en vol. Un pétrolier décollerait et s'approcherait du B-52 et enverrait un tube qui pomperait du carburant dans le bombardier.

Ce jour-là, ils faisaient le plein au-dessus de l'Espagne et soit les avions sont entrés en collision, soit il y a eu une explosion à bord du B-52. Certains des aviateurs du bombardier se sont éjectés et ont survécu, mais tout le monde dans le pétrolier est mort et les bombes et les débris sont tombés sur l'Espagne et dans la Méditerranée.

Quand les bombes à hydrogène sont tombées, pourquoi n'y a-t-il pas eu d'explosions nucléaires ?
Il y avait un certain nombre de dispositifs de sécurité dans les bombes. Mais deux des bombes ont touché le sol à grande vitesse [parce que leurs parachutes ne se sont pas ouverts] et ainsi l'explosif a explosé et a répandu de la poussière de plutonium sur la campagne espagnole.

Je comprends que deux des aviateurs qui ont survécu à l'accident d'avion ont subi un autre accident lorsque le bateau qui les a secourus s'est écrasé.
Ils ont été secourus par des pêcheurs espagnols et le pêcheur qui dirigeait le bateau était si nerveux et agité qu'il a foncé dans le quai. Puis, après être descendu du bateau, le survivant Mike Rooney s'est rendu à l'infirmerie. Il se souvient que le conducteur n'arrêtait pas de le regarder pour voir s'il allait bien, ce qui l'a incité à implorer le conducteur de garder les yeux sur la route. Il avait déjà eu un accident d'avion et un accident de bateau et ne voulait pas non plus entrer dans un accident de voiture.

Comment les habitants ont-ils réagi à l'incident ?
Miraculeusement, personne n'a été blessé. Au début, les villageois étaient surtout préoccupés par les aviateurs. Ensuite, c'est devenu un peu bizarre parce que beaucoup d'Américains sont venus porter des combinaisons Hazmat et n'ont pas laissé les habitants récolter leurs tomates.

En fin de compte, les Américains ont indemnisé tout le monde pour la perte de leurs récoltes et ont promis de remettre la ville dans son état actuel. La plupart des hommes à qui j'ai parlé quand j'étais à Palomares ont déclaré qu'ils avaient de très bonnes relations avec les Américains. Ils étaient aussi heureux d'avoir du travail. Beaucoup de citadins ont été embauchés pour nettoyer les débris.

Mais au cours des années qui ont suivi, le gouvernement espagnol a été très secret sur la quantité de radioactivité présente dans le village et a récemment commencé à acheter des parcelles de terrain à l'extérieur de la ville et à les clôturer. Donc, les gens ne sont pas en colère contre les Américains, mais ils sont en colère contre leur propre gouvernement pour avoir dissimulé les choses et ne pas être ouvert sur l'étendue de la contamination.

Combien de temps a-t-il fallu pour localiser les trois bombes tombées sur terre ?
Ils ont été retrouvés en 24 heures environ.

Comment ont-ils trouvé #4, la bombe qui a atterri dans l'eau ?
C'était la partie difficile. Ils ont supposé que le quatrième était tombé à terre, mais après une semaine ou deux, ils ont commencé à penser qu'il aurait pu tomber en Méditerranée, d'autant plus qu'ils trouvaient beaucoup de débris dans l'eau. Ils l'ont localisé grâce à un pêcheur nommé Simó Orts, qui avait vu un certain nombre de parachutes tomber dans la Méditerranée le jour de l'accident. L'un des parachutes transportait ce qu'Orts pensait être un homme mort. Mais lorsqu'il a parlé avec l'un des ingénieurs qui ont conçu les parachutes de la bombe, l'ingénieur s'est rendu compte que ce qu'Orts avait vu était la bombe.

Après cela, ils ont passé des semaines à chercher le n°4 dans l'eau à l'aide de deux submersibles, Alvin et Aluminaut. Après Alvin l'a localisé, le faire remonter à la surface était une autre épreuve parce que la bombe pesait deux tonnes. Ils ont accroché quelques lignes au parachute et ont essayé de le tirer à l'aide d'un treuil, mais la ligne s'est cassée. Quatre-vingts jours après sa perte, ils l'ont récupéré à l'aide d'un dispositif de récupération de torpilles.

Quelle est votre meilleure estimation du niveau de contamination au plutonium à Palomares ?
Au moment de l'accident, cette partie de l'Espagne était très rurale et sous-développée, mais maintenant elle est vraiment construite. La plupart de la poussière de plutonium a été soufflée dans les collines voisines, et dans les années qui ont suivi, ils ont construit des condos et un terrain de golf et la région est devenue une destination pour les touristes européens. Pendant ce temps, le plutonium ne va nulle part. Les États-Unis ont emballé quelque chose comme huit mille barils de terre et de végétation contaminée et les ont emmenés à Savannah River [un centre de traitement nucléaire à Aiken, en Caroline du Sud], mais beaucoup ont été laissés pour compte.

Pour autant que je sache, il n'y a eu qu'une seule étude épidémiologique réalisée sur la santé des habitants de Palomares par rapport à un village similaire, et elle n'a trouvé aucune différence dans les taux de cancer. Mais en plaçant un terrain de golf et un parc d'attractions à proximité de la zone la plus contaminée, ils s'aventurent sur un terrain dangereux.

Quel impact l'accident a-t-il eu sur la conception des armes nucléaires américaines ?
L'explosif utilisé dans le Mark 28 a explosé à l'impact. Pour éviter que ce type d'accident ne se reproduise, ils ont conçu un explosif insensible qui n'exploserait pas à l'impact.

Quel effet Palomares a-t-il eu sur le programme nucléaire américain ?
Le programme d'alerte aéroporté a été annulé deux ans plus tard, non seulement à cause de Palomares, mais à cause d'un autre accident près de la base aérienne de Thulé au Groenland, où un bombardier s'est écrasé et a propagé la contamination. [Secrétaire à la Défense] Robert McNamara tentait d'annuler le programme depuis des années. Ensuite, ils ont eu ces deux accidents et il a été fermé peu de temps après.

Que pensent les habitants de Palomares de l'incident aujourd'hui ?
La plupart des citadins ne veulent pas en parler parce que la ville est assez prospère maintenant. Mais cela ne disparaît pas, en partie parce que le développement empiète sur les terres les plus contaminées. Certains politiciens locaux pensent qu'ils pourraient aussi bien faire de la limonade avec des citrons, et ils cherchent à construire un parc à thème. Il y a aussi un film hollywoodien en préparation et une comédie romantique mdasha [par Miramax Films de Walt Disney Co., provisoirement intitulé Muchas Gracias, Bob Oppenheimer]&mdashà propos d'un militaire américain qui tombe amoureux d'une femme espagnole. Espérons que les choses s'arrangeront pour les villageois, car ils n'ont pas demandé à ce que des bombes H soient larguées sur leur ville.

La plupart des gens ne le savent probablement pas, mais ce n'était pas la seule fois où les États-Unis ont perdu une bombe nucléaire pendant la guerre froide. Il en manque encore un au large de la Géorgie, par exemple.
Il en manque un tas. Et je suis sûr qu'il y en a qui ne sont pas de notoriété publique. L'armée américaine aurait adoré garder Palomares secrète, mais il y avait tout simplement trop de témoins. Et qui sait combien les Soviétiques ont perdu pendant la guerre froide. Il y a beaucoup de munitions non explosées là-bas.

Malgré ce qui s'est passé à Palomares et à Thulé, on pourrait affirmer que SAC avait un assez bon bilan en matière de sécurité.
Le SAC était le commandement le plus sûr de l'Air Force. Ils étaient comme un culte de la sécurité et connus pour être très tendus. Mais malgré tout ce qu'ils ont fait, des accidents se sont quand même produits. Et certains disent que Palomares a prouvé à quel point le SAC était sûr car deux avions sont entrés en collision et quatre bombes H sont tombées, mais seule une poignée de personnes ont été tuées. À cet égard, ce fut un succès pour l'armée de l'air.

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Commentaires:

  1. Carney

    Je félicite, l'excellente pensée

  2. Grokasa

    Je ne peux même pas croire qu'il existe un tel blog :)

  3. Malale

    Je vous suis très obligé.

  4. Hern

    À mon avis ici, quelqu'un est passé en cycles

  5. Achates

    Il me semble que c'est une bonne idée. Je suis d'accord avec toi.

  6. Beadurinc

    Je vous recommande de venir sur le site, sur lequel il y a beaucoup d'articles sur cette question.



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